Une expérience révèle que les gens réagiront aux signaux des voisins concernant les activités et les préférences en matière de risque

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  • En ces temps de pandémie, les inquiétudes concernant le Covid-19 peuvent rendre difficile de savoir quand participer à des activités « normales » prépandémiques. Cela peut être particulièrement vrai cet hiver, avec la propagation de la variante du virus Omicron et sa gravité toujours à l’étude.

    Mais même à des moments de la pandémie où les cas ont diminué, il y a souvent une incertitude quant aux activités les plus prêtes à reprendre. Dans une certaine mesure, les gens peuvent former des jugements à ce sujet sur la base d’indices sociaux. Si beaucoup de vos voisins recommencent à aller au restaurant, cela vous rend-il plus susceptible d’éviter les restaurants, sachant qu’ils pourraient être plus bondés ? Ou cela pourrait-il signaler que les repas au restaurant deviennent plus sûrs ?

    Une expérience sur le terrain de citoyens de la ville de Zhengzhou, en Chine, menée par une équipe de recherche du MIT au printemps 2020, montre que les gens ont tendance à avoir cette dernière réaction. Lorsque les répondants à l’étude ont été informés que leurs voisins allaient au restaurant, la proportion de participants le faisant également a augmenté de 12 points de pourcentage, soit 37 %. Le principal facteur induisant ce changement semble être l’évolution des préférences en matière de risque : peut-être paradoxalement, les gens considéraient l’activité comme plus sûre sachant que leurs voisins y participaient.

    Compte tenu de l’amélioration des conditions, savoir ce que font les autres personnes d’un réseau social pourrait donc être un signal utile. Quoi qu’il en soit, l’étude suggère que de nombreuses personnes ont tendance à augmenter leur activité, et non à la diminuer, lorsqu’elles sont informées que d’autres augmentent elles-mêmes leur activité.

    “Lorsque nous avons mis en place notre expérience, [Zhengzhou] n’avait aucun cas de Covid », déclare le professeur du MIT Siqi Zheng, membre de l’équipe de recherche et co-auteur d’un nouvel article détaillant les résultats de l’étude. « Le gouvernement de la ville avait assoupli les mesures de verrouillage et les services de restauration ont été autorisés à rouvrir. Cependant, la plupart des gens étaient réticents à reprendre leurs activités économiques, peut-être parce qu’ils ne savaient pas si c’était vraiment sûr ou non. »

    Zheng ajoute : « Nous avons senti qu’en [some] en période d’incertitude, ces informations peuvent être particulièrement précieuses : si d’autres pensent qu’il est sûr de sortir, alors je devrais peut-être me sentir en sécurité. Bien sûr, nous étions également préparés à la réaction inverse, à savoir que les gens se recroquevilleraient et essaieraient d’éviter les foules.”

    Au lieu de cela, “l’intervention a motivé les individus à reprendre la fréquentation des restaurants”, explique Juan Palacios, post-doctorant au Center for Real Estate and the Sustainable Urbanization Lab (SUL), et autre co-auteur de l’article. “Lorsque des individus ont appris que leurs voisins prévoyaient de sortir, ils ont emboîté le pas.”

    En tant que tel, les chercheurs considèrent l’expérience comme une intervention possible à faible coût que les gouvernements pourraient poursuivre, pour aider à intensifier l’activité des consommateurs lorsque cela est justifié par l’amélioration des conditions pendant la pandémie.

    L’article, « Encourager la reprise de l’activité économique après le COVID-19 : Preuve d’une expérience déposée à grande échelle en Chine », a été publié en ligne aujourd’hui dans Actes de l’Académie nationale des sciences.

    Les auteurs de l’article sont Yuchen Chai, chercheur au SUL ; Yichun Fan, doctorant au Département d’études et d’urbanisme du MIT (DUSP) et chercheur au SUL ; Palacios ; David Rand, professeur Erwin H. Schell et professeur de sciences de gestion et de sciences cérébrales et cognitives au MIT ; Weizeng Sun de l’Université centrale des finances et de l’économie, à Pékin ; Jianghao Wang, professeur agrégé à l’Institut des sciences géographiques et de recherche sur les ressources naturelles, Académie chinoise des sciences, à Pékin ; Erez Yoeli, chercheur à la MIT Sloan School of Management ; et Zheng, qui est le professeur Samuel Tak Lee Champion de durabilité urbaine et immobilière au MIT et directeur de la faculté du MIT Center for Real Estate et SUL.

    Pour mener l’étude, les chercheurs ont travaillé avec 622 participants de Zhengzhou pendant plusieurs semaines au printemps 2020, peu de temps après la levée du verrouillage initial de Covid-19 en Chine. Tous les participants ont été invités à exprimer leur opinion, sur une base hebdomadaire, sur le pourcentage de leurs voisins qui prévoyaient d’aller au restaurant ce week-end. Ils ont également téléchargé une application, conçue pour l’étude, qui suivait leurs allées et venues à l’aide de données GPS.

    La moitié du groupe a reçu une information supplémentaire : le pourcentage réel de leurs voisins qui prévoyaient de dîner au restaurant un week-end donné, le genre de fait que les sociologues appellent une “norme descriptive”. Ce pourcentage a été dérivé d’une enquête distincte menée au même endroit.

    En comparant les activités du week-end des deux groupes, les chercheurs ont découvert que les personnes du groupe qui avaient appris que le pourcentage réel de voisins au restaurant iraient, à leur tour, au restaurant beaucoup plus souvent.

    “Nous utilisons une conception expérimentale de norme descriptive, une méthode bien établie en psychologie”, explique Rand. “Étant donné que le coup de pouce est relativement simple à mettre en œuvre et pratiquement gratuit, nous pensons qu’il pourrait être utile à d’autres qui essaient de promouvoir la réouverture.”

    Dans un autre aspect de l’étude, les chercheurs ont également pu déterminer que la prise de décision des participants était fortement basée sur la perception des risques. Les chercheurs ont mené la même expérience pour voir si les participants seraient également plus disposés à aller dans les parcs publics – mais ont constaté que l’intervention ne faisait pratiquement aucune différence de comportement, dans ce cas, car les gens considéraient déjà les visites des parcs publics comme une activité sûre.

    D’autres chercheurs affirment que les résultats sont une contribution utile à la littérature croissante sur le comportement du public et la perception des risques pendant les cycles changeants de la pandémie de Covid-19.

    Comme les chercheurs le reconnaissent dans l’article, l’étude a été “menée dans un seul cadre à un moment très particulier”, il faut donc faire preuve de prudence “lors de la généralisation de nos résultats à d’autres cultures et périodes”. Il est également possible que la disponibilité variable des vaccins, qui ont atteint le public pour la première fois plusieurs mois après le printemps 2020, puisse également modifier les perceptions des risques.

    “Nous reconnaissons que cela ne fonctionnera pas toujours aussi bien que pour nous”, déclare Yoeli. “Il est probablement préférable de l’essayer dans des contextes où les gens ne sont vraiment pas sûrs de la marche à suivre en toute sécurité.” Pourtant, ajoute-t-il, “la simplicité et l’aspect générique de cette intervention permettent aux décideurs d’utiliser notre conception et de la mettre en œuvre dans leurs communautés, à travers le monde”.

    La recherche a reçu le soutien du programme MIT China Future City Zhengzhou City Living Lab.

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