Une autre semaine, un autre problème: Virgin Galactic envisage le redémarrage du vol d’essai alors que VSS Unity est corrigé – mais VMS Eve pourrait être dérangé

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  • Virgin Galactic estime avoir traité un problème d’interférence électromagnétique (EMI) qui a interrompu un vol d’essai récent au moment même où un autre gremlin technique se dresse la tête.

    La nouvelle est survenue lors d’un appel aux investisseurs au premier trimestre après l’annonce d’une perte de 130 millions de dollars, en baisse par rapport à la perte de 377 millions de dollars à la même période l’an dernier.

    Mike Moses, président de Virgin pour les missions spatiales et la sécurité, a déclaré aux participants qu’à la suite de l’abandon de décembre 2020, au cours duquel le moteur de la fusée a perdu la connexion et que VSS Unity a été contraint de revenir à un atterrissage sûr avant d’avoir une chance de troubler l’espace, l’équipe avait travaillé sur le traitement des EMI introduits par un nouvel ordinateur de contrôle de vol.

    Alors que les mises à niveau d’origine ont fait l’objet d’essais au sol et pendant les vols planés, le moteur de la fusée a fait exception et un abandon de sécurité a été déclenché pendant le vol de décembre. “Le système”, a expliqué Moses, “est conçu pour traduire les entrées du pilote en commandes pour déplacer un moteur électrique et c’est la rétroaction involontaire de ces commandes de moteur qui a généré des EMI.”

    Virgin Galactic a depuis ajouté des filtres matériels pour supprimer les EMI générés et amélioré le blindage sur le faisceau de câbles. “Nous avons réduit l’intensité EMI à un niveau inférieur de plus de 90% à ce qu’il était auparavant”, s’est vanté Moses.

    Alors prêt à voler? Peut-être même faire un saut sur Jeff Bezos dans l’enjeu de l’envoi des riches dans l’espace?

    Peut être pas. L’avion porteur chargé de transporter les jalopies spatiales de Branson à l’altitude et de les larguer, le VMS Eve, devait entrer dans un cycle de maintenance plus tard cette année. Cependant, à la fin de la semaine dernière, un “problème d’usure” est apparu sur l’avion à la suite d’une inspection post-vol qui méritait une évaluation plus approfondie. “Cela peut avoir un impact sur notre programme d’essais en vol”, a admis Moses. Mais telle est la nature des essais en vol.

    Le calendrier des tests comprend actuellement quatre vols. Le premier enverra deux pilotes. Le second ajoutera une cabine remplie de spécialistes de mission. Le troisième comprendra Richard Branson. Le quatrième sera un vol de recherche en partenariat avec l’armée de l’air italienne.

    Contrairement à VSS Unity, le calendrier reste en suspens et le PDG Michael Colglazier a promis aux investisseurs “une mise à jour sur les implications du calendrier pour notre prochain vol”.

    Les investisseurs n’étaient initialement pas impressionnés, le cours de l’action de Virgin Galactic ayant subi un coup de poing, chutant fortement en dessous de 15 $ avant de remonter à un peu plus de 18 $. Le nouveau CFO Doug Ahrens a évoqué les 600 “futurs astronautes privés” inscrits dans les livres de la société et a ajouté: “Nous prévoyons de rouvrir les ventes pour un marché privé d’astronautes au moment du vol avec Richard Branson,” mais seulement pour “une période limitée de temps.”

    Bien qu’il n’ait pas donné de prix pour les astronautes privés, il a dit que la compagnie s’attendait à ce que le vol de l’armée de l’air italienne “génère 2 millions de dollars de revenus, soit l’équivalent de 500 000 dollars par siège”.

    Rival Blue Origin a récemment annoncé son intention d’envoyer son premier équipage dans l’espace le 20 juillet, avec un siège aux enchères.

    Colglazier a esquivé une question dans l’appel pour savoir qui serait le plus cher en disant aux analystes qu’il estimait que le siège dans la capsule de Bezos “serait un prix assez élevé” avant de s’enthousiasmer qu’il s’attendait à ce que la demande soit si grande que la question ne le serait pas. sur le coût mais “comment puis-je avoir une place?” ®

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