Nous avons vu des choses que vous ne croiriez pas. Des méga-comètes tapies dans les systèmes solaires, crachant du monoxyde de carbone

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  • Non seulement la comète Bernardinelli-Bernstein est la plus grande du genre connue, mais c’est aussi l’une des comètes les plus actives et les plus éloignées, crachant probablement des panaches de gaz plus loin du Soleil que prévu.

    L’objet, nom de code C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) ou simplement la comète BB, a été repérée pour la première fois en 2014. Elle était provisoirement considérée comme une planète mineure, ce qui signifie qu’il pourrait s’agir d’un astéroïde, d’un objet transneptunien ou même d’une planète naine. Après que des chercheurs travaillant à l’observatoire de Las Cumbres en Californie aient découvert un coma – un halo de gaz flou enveloppant l’objet, qui se trouve généralement autour des comètes – il a été désigné comme une comète.

    Mesurant 100 km de diamètre, la comète BB est environ 1 000 fois plus grosse que la roche spatiale glacée moyenne que nous observons, et a fait les gros titres pour être le plus grand objet de ce type que la science connaisse.

    Rendu numérique de la comète BB … Crédit image : NOIRLab/NSF/AURA/J. da Silva/engin spatial

    Elle orbite autour du Soleil à une distance au-delà d’Uranus, et son coma a révélé qu’elle est également l’une des comètes les plus actives. La plupart des comètes sont inertes et expulsent des molécules de leur surface et forment des queues de gaz et de poussière lorsqu’elles sont suffisamment proches du Soleil pour être réchauffées par les rayons de l’étoile. Les molécules sont généralement formées à partir de la glace s’évaporant de son noyau. Les comètes actives se trouvent donc normalement plus près de notre étoile.

    Maintenant, une étude publiée cette semaine dans The Planetary Science Journal suggère que la méga-comète a présenté un coma à 23,8 unités astronomiques (UA) surprenantes du Soleil – environ 24 fois la distance entre la Terre et notre étoile, ou plus de 2,2 milliards de miles .

    Les scientifiques pensent qu’il était probablement actif non seulement à cette distance énorme, crachant des gaz et peut-être d’autres matériaux, mais aussi à des distances supérieures à celles mesurées précédemment, ce qui est important.

    Le point auquel une comète est activée par le Soleil révèle des indices sur la composition de la roche, car différents produits chimiques s’activent à certaines distances. Non seulement cela, c’est du jamais vu jusqu’à présent pour un rocher aussi gros d’être actif aussi loin.

    “Ces observations poussent les distances des comètes actives considérablement plus loin que nous ne le pensions auparavant”, a déclaré Tony Farnham, auteur principal de l’article et chercheur au département d’astronomie de l’Université du Maryland, dans un communiqué.

    “Nous supposons que la comète BB était probablement active encore plus loin, mais nous ne l’avons tout simplement pas vue avant cela. Ce que nous ne savons pas encore, c’est s’il existe un point limite où nous pouvons commencer à voir ces choses dans un entrepôt frigorifique avant qu’elles ne deviennent actives.

    Farnham a expliqué à Le registre que la comète BB éjecte très probablement des molécules de monoxyde de carbone.

    Le CO commence à s’activer en premier, à de très grandes distances, nous soupçonnons donc que c’est le gaz qui entraîne l’activité que nous voyons dans cette comète

    « Les trois principaux composants qui produisent de l’activité dans les comètes sont le monoxyde de carbone (CO), le dioxyde de carbone (CO2) et de l’eau. Le CO commence à s’activer en premier, à de très grandes distances, nous soupçonnons donc que c’est le gaz qui entraîne l’activité que nous voyons dans cette comète. CO2 a besoin de températures plus chaudes pour s’évaporer et s’active autour de 10-12 UA, et l’eau a besoin de la plus chaude, s’activant autour de 3 UA.

    « Nous devrions pouvoir suivre le CO et le CO2 l’activité pour confirmer qu’ils sont à l’origine de l’activité. Malheureusement, la comète atteint le périhélie à environ 10 UA, autour de l’orbite de Saturne, donc l’eau ne sera jamais un gros contributeur, et elle ne deviendra jamais très brillante, même si le noyau est gros.

    Le périhélie étant le point le plus proche auquel un objet en orbite autour du Soleil est le plus proche de l’étoile.

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    Farnham pense que la comète BB pourrait aider les astronomes à comprendre comment les comètes et le système solaire se forment : « Nous avons peu de données sur les processus de démarrage de la façon dont les comètes deviennent actives, et les trouver à des distances héliocentriques de plus en plus grandes aide à fournir des données sur ces processus. Est-ce qu’ils « s’allument » et deviennent continuellement actifs ou démarrent-ils et s’arrêtent-ils pendant un certain temps avant de s’allumer complètement ?”

    « Le gros noyau nous permet également d’aborder des questions sur la formation cométaire, ce qui conduit finalement à des informations sur la formation du système solaire. Ces gros objets sont inhabituels et peuvent combler des lacunes dans notre compréhension de la façon dont les corps s’accumulent pour produire les comètes, les astéroïdes et finalement les planètes », a-t-il conclu. ®

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