NASA : les roches de Mars ne reviendront pas sur Terre avant 2033

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  • Les échantillons de roches martiennes collectés par le rover Perseverance de la NASA n’arriveront pas sur Terre avant 2033 – car ils auront besoin d’un orbiteur et d’un atterrisseur envoyés vers la fin de la décennie pour les récupérer, a annoncé mercredi l’agence spatiale américaine.

    Lancé en 2020, Persévérance erre sur Mars et se trouve actuellement au cratère Jezero à la recherche de spécimens de roche intéressants. Armé de plusieurs instruments – dont des lasers et des spectromètres pour analyser les matériaux, ainsi qu’une perceuse et des tubes d’échantillonnage – Persévérance a caché 12 collections à ce jour, dont 11 contiennent des roches et une contient des gaz de l’atmosphère de la planète.

    Cependant, ces morceaux de régolithe martien doivent être rassemblés et ramenés sur Terre pour que les scientifiques les étudient. La NASA travaille avec l’Agence spatiale européenne pour le programme de retour d’échantillons sur Mars, qui implique le lancement de l’orbiteur de retour terrestre en 2027 et d’un atterrisseur de récupération d’échantillons en 2028. Les ingénieurs commenceront à développer des prototypes de technologies pour les spécifications de conception en octobre.

    Le programme de retour d’échantillons de Mars est un processus en plusieurs étapes. Premièrement, le système Earth Return Orbiter sera lancé sur Mars en 2027 et fera le tour de la planète rouge en attendant que le Sample Retrieval Lander soit lancé un an plus tard et accomplisse sa mission.

    Deux hélicoptères, inspirés de la merveille Ingenuity, seront envoyés sur Mars via l’atterrisseur. Les hélicoptères chercheront les échantillons et les ramèneront à l’atterrisseur, où un bras robotique de transfert d’échantillons saisira, espérons-le, les tubes et les placera en toute sécurité dans un système de conteneurs à l’intérieur d’une capsule. La capsule, à son tour, sera stockée à bord d’une fusée – le Mars Ascent Vehicle – pour être transportée en orbite.

    Ensuite, l’Earth Return Orbiter récupérera la capsule flottante à l’aide de son système de capture/confinement et de retour et la placera à l’intérieur du véhicule d’entrée terrestre. Toutes ces pièces seront emportées par l’Earth Return Orbiter, qui rentrera chez lui. Le Earth Entry Vehicle sera ensuite éjecté – il est doté d’un bouclier thermique qui protégera les tubes d’échantillons lorsqu’ils pénètrent dans l’atmosphère terrestre depuis l’espace – et atterrira en toute sécurité en 2033.

    Si tout se passe comme prévu. On a bien sûr compris depuis longtemps que les chances que quoi que ce soit vienne de Mars sont d’un million contre un.

    Le programme de retour d’échantillons de Mars prévoyait initialement qu’un deuxième rover soit transporté par l’atterrisseur de récupération d’échantillons pour aider à récupérer les échantillons. Cependant, Thomas Zurbuchen, administrateur associé pour la science à la NASA, a révélé que l’idée du rover avait été abandonnée. Seuls les deux hélicoptères susmentionnés seront chargés de récupérer les échantillons.

    “La phase de conception conceptuelle est le moment où chaque facette d’un plan de mission est examinée au microscope”, a expliqué Zurbuchen dans un communiqué. “Il y a des changements significatifs et avantageux dans le plan, qui peuvent être directement attribués aux récents succès de Persévérance à Jezero et aux performances étonnantes de notre hélicoptère Mars.”

    L’hélicoptère Ingenuity, sur lequel seront basés les hélicoptères de prélèvement d’échantillons, a effectué 29 vols sur Mars et a survécu plus d’un an au-delà de sa durée de vie initialement prévue.

    Une fois que les échantillons arriveront sur Terre, les scientifiques chercheront des preuves physiques et chimiques que Mars aurait pu autrefois soutenir un environnement qui abritait des formes de vie simples, comme des microbes extraterrestres. Avec un peu de chance, la Terre sera encore capable à ce stade d’héberger des formes de vie complexes, comme les scientifiques. ®

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