L’orbiteur solaire de l’ESA passera au-delà de la Terre cette semaine – j’espère bien que personne n’a créé un gros nuage de débris spatiaux là-haut

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  • Entretien « À 12 km/s, nous serions vraiment efficaces [anti-satellite] arme”, a déclaré Daniel Lakey, ingénieur des opérations du vaisseau spatial Solar Orbiter à l’ESA Le Reg.

    Il nous parlait du Solar Orbiter de l’ESA, qui est sur le point d’entreprendre un survol de la Terre, nécessitant une évaluation minutieuse des débris alors qu’il plonge près de l’orbite de la Station spatiale internationale (ISS) avant sa principale mission scientifique. Le survol doit avoir lieu les 26 et 27 novembre.

    La quantité de débris en orbite a été utilement augmentée la semaine dernière par la démonstration de missiles anti-satellites de la Russie, à la grande consternation de la NASA et d’autres agences spatiales.

    Le Solar Orbiter devant passer au-dessus de l’Afrique du Nord et des îles Canaries à son approche la plus proche le 27 novembre, il doit traverser deux régions de débris spatiaux potentiels ; orbite géostationnaire et orbite terrestre basse.

    L’équipe a déjà évalué si la première manœuvre de correction de trajectoire (TCM) – ou “TCM-3d” dans les opérations d’engins spatiaux parle – devait être ajustée. La bonne nouvelle, c’est qu’après la réunion de mardi, ce n’est pas le cas.

    « L’option de profil de guidage par défaut a été exécutée comme prévu à la place », dit-il.

    La première fenêtre TCM (alias TCM-6h) aura lieu juste avant minuit le 26 novembre, lorsque le vaisseau spatial sera à seulement six heures de son approche la plus proche de la Terre.

    “Pour le TCM-6h, FD [Flight Dynamics] calculera une série de trajectoires alternatives qui seront vérifiées par le bureau des débris spatiaux de l’ESA par rapport à des objets connus, qui rendront compte de la probabilité d’une collision », a déclaré Lakey.

    Espérons que tout ira bien, malgré le nombre croissant de débris autour de la Terre, et qu’un ajustement ne sera pas nécessaire. Quant à ce qui déclencherait un moment à plein régime, « 2*10-5 pour TCM-6h », dit-il. « S’il y a une probabilité d’une collision plus grande que cela, un CAM [Collision Avoidance Maneouvre] La trajectoire choisie sera celle qui a moins de chance de collision et la plus faible exigence delta-V.”

    Si un changement est nécessaire pour ajuster la trajectoire, l’équipe n’aura que quelques heures pour rassembler les instructions et les faire embarquer à bord du Solar Orbiter. C’est, dit Lakey, “le redressement le plus rapide que nous puissions faire”.

    “Parce que nous avons toujours une” chaîne “complète de guidage d’attitude de vaisseau spatial à bord, nous devons jongler avec les nouvelles commandes pour nous assurer qu’elles n’entrent pas en conflit avec les anciennes ou qu’elles ne se retrouvent pas du tout”, a-t-il déclaré. « Les deux tout aussi mauvais. »

    La trajectoire a été tracée il y a des années, et ce survol est nécessaire pour diminuer l’énergie du vaisseau spatial avant sa prochaine observation la plus proche du Soleil.

    Dans Deep Space, les débris ne sont pas quelque chose qui préoccupe trop l’équipe, cependant, ils sont maintenant passés en tête de l’ordre du jour. L’ESA a beaucoup d’expérience dans l’esquive des débris, bien que Lakey souligne : « Contrairement à nos amis d’à côté de la division Observation de la Terre, les choses sont compliquées pour nous en raison des incertitudes inhérentes à notre trajectoire et du temps nécessaire pour traiter les données de suivi.

    “Bien qu’ils se demandent sans aucun doute pourquoi nous faisons tant d’histoires à propos de la FAO, vu qu’ils le font avec une certaine régularité ces jours-ci”, ajoute-t-il.

    Et les infâmes manigances de missiles en orbite ? « Alors que nos collègues de SDO [Space Debris Office] n’ont pas vu leur vie facilitée par le test ASAT, cela ne change pas notre plan – nous sommes un peu sur les rails à ce stade et passerons la Terre à une altitude d’environ 450 km à 04h30 le 27, advienne que pourra.”

    Les propres chiffres de l’ESA placent l’altitude à 460 km, ce à quoi Lakey déclare : « La dynamique de vol serait en mesure de donner une valeur attendue avec un grand nombre de décimales près, mais elle serait relative au centre de la Terre… »

    Quant au vaisseau spatial lui-même, il reste en bonne santé. L’équipe fonctionne bien en deçà du budget carburant, bien que s’il s’avère nécessaire d’ajuster le delta-V, cette marge commencera à être rognée. Cela dit, le budget ne doit pas être dépassé, “mais finalement oui, moins on tire sur les propulseurs moins on consomme de carburant”.

    Les instruments collectent tous des données scientifiques et le vaisseau spatial devrait chuter à 0,32 UA en mars. Le bouclier thermique a également bien fonctionné, “au point que nous avons développé une manœuvre de” dégivrage “pour réchauffer l’arrière du vaisseau spatial”, a déclaré Lakey. “Mooning the Sun, si vous voulez.”

    En effet, la mission regorge d’inconnues pour l’ESA et Lakey nous dit “il y a beaucoup à apprendre sur la façon de piloter un vaisseau spatial là-bas”.

    L’espoir est que la mission se prolonge. Après tout, Mars Express de l’ESA est, après tout, 18 ans dans une mission de deux ans (lancé en 2003, il n’était censé fonctionner que pendant deux ans. La mission a récemment été prolongée jusqu’à la fin de 2022). Cela suppose que le Solar Orbiter ne heurte rien en passant la Terre.

    L’équipe sera au Centre européen d’opérations spatiales, “surveillant la télémétrie comme des faucons”, explique Lakey. “Nous sommes habitués à être à des centaines de millions de kilomètres de la Terre avec de longs délais de propagation du signal, il est donc assez nouveau pour nous de voir les données descendre en temps réel.”

    “Si nous avions des écoutilles, nous les fermerions maintenant.”

    Et si le pire devait arriver ? “Je ne pense pas que l’humanité ait créé une structure qui résisterait à un impact de débris à la vitesse à laquelle nous allons.”

    “Je préfère ne pas trop y penser.” ®

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