L’humanité a officiellement touché le Soleil (ou, du moins, l’une de ses sondes l’a fait)

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  • La sonde solaire Parker de la NASA est devenue le premier vaisseau spatial à atteindre le Soleil, après que des chercheurs solaires ont annoncé l’exploit lors d’une réunion de l’American Geophysical Union.

    L’événement s’est en fait produit le 28 avril, mais il a fallu des mois avant que les données ne reviennent sur Terre et quelques autres avant que les scientifiques puissent confirmer l’événement. Mais maintenant, la NASA a dit, oui, c’est définitivement arrivé – l’un des instruments de l’humanité a touché notre étoile locale.

    La sonde Parker s’est dirigée vers – et en boucle – le Soleil depuis son lancement en août 2018. Lorsque le vaisseau spatial est entré dans la couronne de l’étoile en avril, il s’agissait de sa huitième approche rapprochée du Soleil.

    La mission a été lancée avec trois objectifs principaux : tracer le flux d’énergie qui chauffe la couronne et accélère le vent solaire, connaître la structure et les forces des champs magnétiques qui créent le vent solaire et déterminer ce qui accélère et transporte les particules énergétiques. Aller hardiment là où personne n’est allé auparavant compte pour un crédit supplémentaire.

    Comprendre les vents solaires est utile car des gouttes occasionnelles d’étoiles peuvent perturber les satellites et autres technologies électroniques. Mais déterminer comment les vents solaires sont créés est difficile, car le Soleil n’a pas de surface solide – il s’agit principalement de plasma chaud maintenu par sa propre gravité, et les limites sont difficiles à cerner.

    Boffins a défini la “surface critique d’Alfvén” comme le point séparant la fin de l’atmosphère solaire, ou couronne, et le début du vent solaire.

    La couronne est essentiellement la partie visible d’une éclipse. En y plongeant pendant plus de cinq heures, Parker a appris aux scientifiques que le champ magnétique du Soleil y change.

    Au cours du survol, le vaisseau spatial a traversé plusieurs fois la surface critique d’Alfvén. Ce faisant, il a confirmé une prédiction : la frontière n’est pas parfaitement ronde. Il a des pointes, des vagues et des rides – sans aucun doute, ces caractéristiques ont des secrets à dire sur la façon dont les événements liés au soleil affectent l’atmosphère.

    Le vaisseau spatial est doté d’un bouclier thermique spécial en mousse composite de carbone renforcée qui lui permet de résister à la chaleur et à l’énergie explosives produites par notre étoile. La plaque intérieure qui fait face au Soleil a une peinture céramique blanche qui réfléchit la chaleur. Étonnamment, les instruments à bord restent à seulement 27° Celsius (81°F).

    Il faut huit minutes pour que la communication radio voyage entre la Terre et la sonde – plus si elle fait activement des observations, car la sonde est coupée de la communication à ce moment-là. De plus, le fait d’avoir le bouclier thermique continuellement pointé vers le soleil signifie parfois qu’il ne peut tout simplement pas être dans une position permettant la transmission vers la Terre.

    Tout cela signifie que Parker doit se protéger de manière autonome, ce qu’il fait à l’aide de capteurs de détection de la direction de la lumière et de roues de réaction qui le repositionnent dans l’ombre.

    Il est très probable que la huitième orbite ne soit pas la seule où Parker est entré dans la couronne pendant le périhélie – le point de l’orbite où le vaisseau spatial est le plus proche du Soleil – mais les scientifiques ne sont pas tout à fait prêts à confirmer si ses neuvième et dixième passent, ce qui eu lieu le mois dernier, qualifier. Ils veulent examiner davantage les données.

    Le prochain survol aura lieu en janvier 2022. Parker continuera à voler de plus en plus près du Soleil jusqu’à ce qu’il descende dans un éclat de gloire en 2025.

    Dans une vidéo publiée par la NASA, l’astrophysicien et scientifique principal du laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins, le Dr Nour Raouafi, a déclaré que la mission est importante car notre Soleil est le seul connu à abriter la vie. Selon le Dr Raouafi, Parker “sera directement lié à la question – sommes-nous seuls dans cet univers ?”

    Eh bien, jusqu’à présent, nous sommes les seuls à avoir construit quelque chose juste pour le lancer dans le Soleil, donc nous l’avons. ®

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