L’hélicoptère Mars Ingenuity et Perseverance se parlent à nouveau

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  • L’hélicoptère Ingenuity, qui a une longue durée de vie, a pris contact avec le rover Perseverance de la NASA sur Mars après une panne de communication inattendue.

    Ingenuity vient de franchir le cap d’un an d’opérations sur la planète rouge, après avoir été conçu pour cinq vols d’essai expérimentaux sur 30 jours martiens en 2021. Jusqu’à présent, l’hélicoptère a réussi à parcourir plus de 4,2 miles en 28 sorties, prouvant la réputation de la NASA pour avoir trop conçu son kit spatial.

    Ingenuity utilise Perseverance comme station de base pour envoyer des données et recevoir des commandes de la Terre. Eh bien, jusqu’au 3 mai, lorsque les communications entre le rover et l’hélicoptère se sont interrompues. Le problème? Il s’avère que la poussière empêchait l’hélicoptère de se recharger correctement à partir de ses panneaux solaires.

    Dans l’espoir d’entendre un appel de l’hélicoptère, les ingénieurs ont ordonné au rover de passer une grande partie du 5 mai à écouter un signal. Heureusement, un a été reçu à 11 h 45, heure locale de Mars. Alors que les données étaient limitées afin de préserver la puissance de la batterie, il y en avait suffisamment pour indiquer que l’hélicoptère était en bon état et que sa source d’alimentation était en cours de chargement.

    Le rover Perseverance fonctionne sur un générateur thermoélectrique à radio-isotopes (RTG), cependant, Ingenuity utilise des batteries chargées par un panneau solaire. Une augmentation saisonnière de la poussière dans l’atmosphère martienne signifie qu’il y a moins de lumière solaire qui frappe le réseau, ce qui signifie moins de charge et de puissance disponible, et la température baisse à l’approche de l’hiver, ce qui signifie plus de chauffage à succion de la batterie pour maintenir l’électronique opérationnelle.

    Bien que plus de télémétrie soit nécessaire, les ingénieurs estiment que, compte tenu de ces circonstances, les niveaux de puissance d’Ingenuity sont tombés en dessous d’une limite inférieure, ce qui a entraîné l’arrêt du réseau de portes programmables sur le terrain (FPGA) qui gère l’électronique de l’hélicoptère. En plus de contrôler les radiateurs et d’allumer et d’éteindre les éléments de l’avionique de l’hélicoptère, le FPGA maintient également l’heure et contrôle le moment où Ingenuity se réveille pour une session de communication avec Perseverance.

    Lorsque le panneau solaire a commencé à recharger les batteries, le FPGA est revenu. Cependant, son horloge a été réinitialisée, et donc quand Ingenuity a essayé de communiquer, Persévérance n’écoutait pas.

    Mis à part le problème des communications, ce sont les radiateurs qui causeront le plus de maux de tête aux ingénieurs. Les radiateurs empêchent la température des composants critiques à bord de l’hélicoptère de chuter trop bas pendant la nuit martienne et utilisent l’alimentation de la batterie pour ce faire. Cependant, il peut y avoir une certaine marge de manœuvre – afin d’accumuler autant de charge de batterie que possible, l’équipe a mis en place des commandes pour abaisser le point auquel les radiateurs se déclenchent. La position précédente était de 5 ° F (-15 ° C) et la dernière est de -40 °F (-40 °C).

    Quelques nuits de cela devraient entraîner une charge suffisante pour que les opérations normales reprennent, si l’on suppose que les composants prêts à l’emploi pour la plupart commerciaux à partir desquels Ingenuity est construit peuvent survivre.

    Teddy Tzanetos, chef de l’équipe d’Ingenuity du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, a déclaré: “Notre priorité absolue est de maintenir les communications avec Ingenuity dans les prochains sols, mais même dans ce cas, nous savons qu’il y aura des défis importants à relever.”

    Il peut y avoir des défis. L’hélicoptère est, après tout, depuis plus d’un an dans une mission d’un mois et le démonstrateur technologique a dépassé toutes les attentes raisonnables quant à ses performances. Son vol le plus récent a permis à Ingenuity de parcourir environ 1 371 pieds horizontalement à une altitude maximale d’environ 33 pieds.

    Nous ne parierions pas contre les boffins extrayant juste un peu plus de science du petit gadget pour l’instant. ®

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