L’ESA essaie d’écouter un rover rouge sur la planète rouge : comment ça s’est passé ? Le son du silence

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  • L’Agence spatiale européenne (ESA) a fait sa première tentative pour récupérer les données transmises par le rover Zhurong de l’Administration nationale de l’espace de Chine (CNSA) pour les relayer sur Terre.

    L’utilisation d’orbiteurs comme relais est une pratique relativement courante et signifie que les atterrisseurs nécessitent moins de charge utile pour les émetteurs et plus pour les instruments. Une radio à courte portée peut transmettre des données scientifiques à un vaisseau spatial en orbite, qui peut ensuite être relayé vers la Terre.

    Dans le cas du rover Zhurong, qui a atterri sur Mars en mai 2021, les données sont retransmises à l’aide de l’orbiteur Tianwen-1. Cependant, l’utilisation des orbiteurs d’autres agences représente une sauvegarde utile et le week-end dernier a été le premier lien.

    L’orbiteur vétéran Mars Express de l’ESA, qui approche de sa 20e année en orbite autour de Mars (le vaisseau spatial est arrivé le jour de Noël 2003), est équipé d’un système de communication Melacom, conçu pour écouter tous les signaux de la planète.

    La charge utile était à l’origine utilisée pour soutenir le malheureux atterrisseur Beagle-2, mais a ensuite été utilisée pour communiquer avec d’autres matériels à la surface.

    Malheureusement, cependant, il y a quelques problèmes de compatibilité avec la prise de CNSA sur un trundlebot. Alors qu’une poignée de main aurait normalement lieu pour lancer les communications, une telle action bidirectionnelle n’est pas possible car Zhurong ne peut pas recevoir les fréquences transmises par Mars Express.

    Cependant, le système radio Melacom sur l’orbiteur peut écouter un signal transmis “à l’aveugle” par le rover. Toutes les données de la diffusion peuvent ensuite être enregistrées et retransmises sur Terre (dans ce cas, le centre d’opérations ESOC de l’ESA à Darmstadt).

    Des tests ont déjà été effectués sur Terre, à l’aide de pièces de rechange de vol, et cinq tests sont prévus sur Mars en novembre, pour s’inscrire dans la planification de la mission de la CNSA et également lorsque Mars Express de l’ESA sera en mesure de “voir” le site d’atterrissage de Zhurong.

    Le premier test a eu lieu le 7 novembre. L’ESA n’a pas encore confirmé si son orbiteur vétéran a réellement entendu le rover chinois, ne disant que Le registre qu'”une réunion d’examen technique” était fixée à mercredi.

    A part ça, l’agence est restée silencieuse. De la manière dont nous espérons que Zhurong ne l’était pas. ®

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