Les échantillons d’Apollo 17 donnent de nouvelles informations 49 ans après le départ de la mission de la Lune

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  • Les humains n’ont pas été sur la Lune depuis 49 ans, mais les échantillons qu’ils ont prélevés continuent de fournir de nouvelles découvertes.

    Une nouvelle analyse d’un échantillon de roche prélevé lors d’Apollo 17, qui a atterri à la fin de 1972, suggère que l’histoire de la Lune est plus complexe qu’on ne le pensait auparavant, selon les auteurs d’un rapport en Communication Nature.

    William Nelson, un étudiant diplômé de l’Université d’Hawaï, et ses collègues ont examiné des échantillons de troctolite à l’aide d’une cartographie aux rayons X par microanalyse par sonde électronique à haute résolution. L’équipe a mesuré la concentration de phosphore dans la roche et a découvert que les modèles de diffusion préservés dans les grains minéraux correspondaient à une histoire de refroidissement rapide d’environ 20 millions d’années à haute température. Les premières estimations d’une durée de refroidissement de 100 millions d’années avaient suscité un débat pendant 45 ans.

    Les astronautes de la dernière mission Apollo étaient le commandant Eugene Cernan, le pilote du module de commande Ronald Evans et le pilote du module lunaire Harrison Schmitt, qui a collecté l’échantillon de troctolite près de la base du Massif Nord.

    Les échantillons ont été collectés lorsque “My Ding-a-ling” de Chuck Berry était le single numéro un au Royaume-Uni, mais la dernière analyse suggère une renaissance de la recherche géologique lunaire, selon un document d’accompagnement.

    Tabb Prissel, chercheur en sciences planétaires au Johnson Space Center de la NASA, et Kelsey Prissel, chercheuse post-doctorale à la Carnegie Institution for Science à Washington DC, ont déclaré qu’une grande partie de la compréhension géochimique de l’évolution planétaire est due à l’Apollo de la NASA et au système soviétique Les missions de retour d’échantillons Luna (1976) d’Union.

    Alors que le programme d’exploration lunaire chinois promet de nouvelles données – la mission Chang’e 5 a récupéré des échantillons en décembre 2020 – et que le programme Artemis récemment lancé par la NASA vise à renvoyer des humains sur la Lune et à établir un ravitaillement sur le chemin de Mars, des échantillons d’Apollo scellés attendent ouverture et première analyse via l’initiative Apollo Next Generation Sample Analysis.

    “Même les échantillons qui ont été largement étudiés détiennent encore des secrets à dévoiler par les techniques analytiques modernes, rendant “l’ancien” nouveau une fois de plus”, ont-ils déclaré.

    “Les progrès technologiques post-Apollo Era ont facilité les percées dans la science lunaire. Par exemple, la découverte de l’eau dans les verres volcaniques lunaires et les apatites [phosphate minerals] déraciné sur 40 ans de consensus que la Lune était nominalement anhydre [containing no water].

    “Maintenant, peut-être plus que jamais, nous reconnaissons la valeur non seulement d’explorer notre système solaire, mais aussi de rentrer chez nous.” ®

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