Les astéroïdes peuvent projeter des cailloux sur des orbites temporaires peu profondes, selon les boffins

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  • En 2019, les scientifiques ont enregistré quelque chose qu’ils n’avaient jamais vu auparavant : un astéroïde nommé Bennu semblait surgir d’essaims de cailloux. Une recherche publiée jeudi pourrait expliquer en partie pourquoi.

    Les cailloux ont été observés par la mission Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer (OSIRIS-Rex) de la NASA. Les scientifiques enquêtant sur le phénomène des cailloux ont considéré la météorite Aguas Zarcas – un morceau de roche spatiale qui a atterri au Costa Rica en 2019.

    Philip Heck de l’Université de Chicago et son étudiant diplômé Xin Yang ont remarqué qu’Aguas Zarcas ne s’était pas séparé après avoir été congelé dans de l’azote liquide et décongelé avec de l’eau tiède.

    Le couple a décidé de découvrir pourquoi cela tenait si bien ensemble. À l’aide de tomodensitogrammes, ils ont découvert que les cailloux dans la roche étaient sphériques et alignés – comme si un processus les avait tous déformés de la même manière dans sa vie précédente en tant que partie d’un astéroïde. Mais quel que soit ce processus, il n’a pas affecté le reste de la roche.

    Les boffins ont conclu qu’une collision à grande vitesse avait déformé la roche, qui s’est brisée grâce aux différences de température de surface qui peuvent osciller sur des centaines de degrés lorsqu’un astéroïde tourne.

    Les cailloux résultants ont ensuite été projetés loin de la surface – soit par un autre impact, soit par une contrainte thermique – sur une orbite autour d’un astéroïde.

    Les énergies produites par les astéroïdes sont suffisantes pour permettre aux cailloux de quitter la surface, mais leurs orbites se dégradent et les roches retombent pour recouvrir la surface. Comme si cela ne suffisait pas, un autre impact a transformé les cailloux qui composent Aguas Zarcas en roche solide et cohésive.

    “Cela fournit une nouvelle façon d’expliquer la façon dont les minéraux à la surface des astéroïdes se mélangent”, a expliqué Yang.

    “Nous nous attendrions à cela dans d’autres météorites”, a déclaré Heck. “Les gens ne l’ont tout simplement pas encore cherché.”

    Les recherches du couple ont été publiées dans Nature Astronomy. ®

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