Le télescope spatial James Webb regarde plus près de chez lui avec les clichés de Jupiter

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  • Les instruments du télescope spatial James Webb se sont rapprochés de chez eux pour prendre des images montrant la géante gazeuse Jupiter.

    L’équipe de James Webb a commencé la semaine avec des images franchement époustouflantes de l’espace lointain et l’a complétée avec des images de Jupiter et des spectres de plusieurs astéroïdes. Les captures ont été effectuées pour tester les instruments du télescope avant le début officiel des opérations scientifiques.

    Jupiter vu par le télescope spatial James Webb Crédits : NASA, ESA, CSA, B Holler et J Stansberry (STScI)

    Les images, prises par l’instrument NIRCam du vaisseau spatial, montrent les bandes qui encerclent Jupiter, ainsi que la Grande Tache Rouge (ou Grande Tache Blanche, grâce à la façon dont l’image infrarouge a été traitée). Curieusement, certaines des lunes de Jupiter sont également visibles avec Europa, Thebe et Metis faisant leur apparition.

    NIRCam (Near Infrared Camera) est l’imageur principal du vaisseau spatial et couvre la gamme de longueurs d’onde infrarouge de 0,6 à 5 microns. En plus de pouvoir détecter la lumière des premières étoiles et galaxies, les scientifiques espèrent également l’utiliser pour scruter les objets de la ceinture de Kuiper.

    Pour l’image de Jupiter, le filtre 2,12 microns a été utilisé.

    Les scientifiques ont été ravis de cette dernière démonstration des capacités du télescope. “Combinées aux images de champ profond publiées l’autre jour, ces images de Jupiter démontrent la pleine compréhension de ce que Webb peut observer, des galaxies observables les plus faibles et les plus éloignées aux planètes de notre propre arrière-cour cosmique que vous pouvez voir à l’œil nu depuis votre arrière-cour réelle », a déclaré Bryan Holler, un scientifique du Space Telescope Science Institute de Baltimore, qui a aidé à planifier ces observations.

    “Je ne pouvais pas croire que nous voyions tout si clairement et à quel point ils étaient brillants”, a déclaré Stefanie Milam, scientifique adjointe du projet Webb pour les sciences planétaires basée au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland. “C’est vraiment excitant de penser à la capacité et à l’opportunité que nous avons d’observer ce genre d’objets dans notre système solaire.”

    Alors que les missions à venir examineront de plus près des objets tels que les satellites de Jupiter, les scientifiques espèrent que l’observatoire pourra repérer des phénomènes tels que des panaches de matière éjectés d’Europe et de la lune Encelade de Saturne.

    L’autre question était de savoir à quelle vitesse les objets pouvaient se déplacer tout en étant suivis par Webb. Le télescope a été conçu pour pouvoir suivre des objets qui se déplacent aussi vite que Mars, jusqu’à 30 milliarcsecondes par seconde, selon la NASA. Lors de la mise en service, l’équipe a montré qu’une science utile pouvait encore être réalisée même pour des objets se déplaçant plus de deux fois plus vite, jusqu’à 67 milliarcsecondes par seconde.

    La NASA a comparé cela à la photographie d’une tortue rampant quand on se tient à un mile de distance.

    “Tout”, a déclaré Milam, “a fonctionné avec brio.” ®

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