Le silence CAPSTONE de la NASA sur une faille logicielle

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  • La NASA a expliqué ce qui a causé des problèmes de communication avec son vaisseau spatial CAPSTONE : un bogue dans le code.

    CAPSTONE (Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment) a été lancé au sommet d’un Rocket Lab Electron en juin et le 4 juillet, le vaisseau spatial Photon de la société a déployé CAPSTONE pour un voyage de plusieurs mois vers la Lune.

    Lors de la mise en service, les ingénieurs ont noté des données de télémétrie incohérentes et ont envoyé une commande pour accéder aux données de diagnostic. Hélas, la commande n’a pas été formatée au goût de la radio et le vaisseau spatial s’est tu. À ce stade, le système de détection de pannes de l’engin spatial aurait dû redémarrer immédiatement la radio, mais ne l’a pas fait, “à cause d’une erreur dans le logiciel de vol de l’engin spatial”.

    Les défauts logiciels dans le code des engins spatiaux ne sont pas nouveaux. Il peut cependant être très difficile de les gérer lorsque vous travaillez avec des contraintes de bande passante ou quelque chose qui se démantèle rapidement dans une boule de feu d’échec.

    Pour ces derniers, l’exemple du vol inaugural de la fusée Ariane 5 le 4 juin 1996 vient naturellement à l’esprit. Un bogue dans le système de référence inertiel (utilisé pour savoir où la fusée pointait) a entraîné un bon débordement à l’ancienne, car un entier 16 bits était le destinataire d’une variable 64 bits. La fusée a fini par pointer dans la mauvaise direction et a été détruite moins d’une minute après le lancement.

    Il faudrait un an et beaucoup d’angoisse pour savoir comment un bogue apparemment simple dans le code d’Ariane 4 pourrait provoquer une telle catastrophe avant qu’Ariane 5 ne vole à nouveau.

    En ce qui concerne les contraintes de bande passante, nous ne doutons pas que l’incident CAPSTONE a envoyé un frisson dans le dos de l’équipe SOHO (Solar and Heliospheric Observatory) après qu’une erreur dans une séquence de commandes envoyées au vaisseau spatial a entraîné la mission d’un milliard de dollars presque perdu en 1998 s’il n’y avait pas eu des ingénieurs déterminés et une direction solidaire.

    D’autres erreurs logicielles notables incluent la tristement célèbre perte du Mars Climate Orbiter de la NASA, envoyé dans l’atmosphère martienne en partie à cause d’un élément du logiciel fonctionnant en unités impériales tandis que l’autre utilisait le système métrique, entraînant une trajectoire qui a amené l’orbiteur à se désintégrer dans l’atmosphère de Mars.

    En remontant plus loin, il y a eu la mission Mariner 1 vers Vénus, détruite peu après son lancement en 1962 lorsque sa fusée Atlas-Agena a dévié de sa trajectoire. Travaillant sur la suite, les ingénieurs ont identifié une erreur dans l’une des équations chargées dans l’ordinateur de vol qui guidait la fusée. Dans une large mesure, la programmation était OK, mais la spécification ne l’était pas.

    Il existe de nombreux autres exemples de problèmes logiciels qui gâchent les missions – Calamity Capsule de Boeing et le manque déplorable de contrôle de la qualité sont l’un des plus récents.

    Cependant, pour l’instant, la mission CAPSTONE est de retour sur les rails. Le vaisseau spatial a gardé son antenne pointée vers la Terre et ses panneaux solaires ont gardé la batterie chargée jusqu’à ce que la radio soit finalement rétablie. Avec de la chance, il a eu son pépin pour cette mission.

    Après tout, dans l’espace, personne ne peut vous entendre écran bleu. ®

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