La troisième fois est un mal? Microsoft tente d’obtenir un brevet de compression rejeté deux fois devant des examinateurs sceptiques

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  • Analyse En juin 2019, Microsoft a déposé une demande de brevet américain couvrant des améliorations à une méthode de codage de données connue sous le nom de rANS, l’une des nombreuses variantes de la famille Asymmetric Numeral System (ANS) qui forment la base des schémas de compression de données utilisés par Apple, Facebook, Google , diverses autres entreprises et des projets open source.

    Sa demande de brevet aux États-Unis a été publiée le dernier jour de 2020. Récemment, l’inventeur de l’ANS, Jarosław Duda, professeur assistant à l’Institut d’informatique de l’Université Jagellonne en Pologne, s’est dit préoccupé par le fait que si la demande de brevet de Microsoft était accordée, toute personne utilisant un logiciel qui incorpore un encodeur ANS pourrait être à risque d’une réclamation pour infraction potentielle.

    “Si cela est accordé, cela nuira considérablement à l’applicabilité et au développement du SNA”, a expliqué Duda Le registre dans un e-mail.

    Le registre a demandé à Microsoft d’expliquer pourquoi il cherchait un brevet lié au rANS, et la société a refusé de commenter.

    Ce n’est pas la première fois qu’une grande entreprise de technologie sollicite un brevet lié au SNA. Google a tenté d’obtenir un brevet pour une compression vidéo basée sur ANS qu’il a finalement abandonné après que des rapports sur les efforts de l’entreprise pour revendiquer la propriété du travail du domaine public et la correspondance de Duda ont conduit le US Patent and Trademark Office (USPTO) à rejeter le premier application en 2018.

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    “Google a fini par abandonner cette application”, a déclaré Alex Moss, avocat du FEP et Mark Cuban Chair to Eliminate Stupid Patents, dans un e-mail adressé à Le registre. “Mais il semble que Microsoft a repris là où il s’était arrêté.”

    «Les préoccupations du professeur Duda concernant l’application Microsoft sont tout aussi bien fondées: ce sont des affirmations générales qui impliquent pratiquement n’importe quelle utilisation d’ANS sans rien ajouter de nouveau et de non évident», a déclaré Moss.

    L’USPTO l’a déjà dit, a expliqué Moss: Il a rejeté cette demande à deux reprises auparavant, y compris un rejet final pour évidence.

    L’USPTO a émis un rejet non définitif de la demande le 21 mai 2020. Microsoft a demandé un réexamen de la décision et l’agence de brevets a ensuite émis un rejet final le 27 octobre 2020.

    Pourtant, le 2 mars 2021, Microsoft a tenté une fois de plus de faire approuver sa demande de brevet. Dans un dépôt explicatif de l’USPTO, l’avocat Kyle Rinehart a déclaré: “Le demandeur est respectueusement en désaccord avec les refus.”

    «Le récent dépôt de Microsoft tire parti de ce qu’on appelle le programme« After Final Consideration Pilot 2.0 »», a expliqué Moss. “Ce programme a été lancé sous l’ancien directeur de l’Office des brevets, Andrei Iancu, et avant de quitter ses fonctions, il a prolongé le programme jusqu’au 30 septembre 2021.”

    Iancu, a déclaré Moss, “a fait tout son possible pour faire pencher la balance en faveur des déposants de brevets chaque fois que c’était possible”, et a souligné les critiques de l’USPTO qu’elle avait rédigées l’année dernière.

    Revendications XL avec JPEG

    La variante rANS, a déclaré Duda, est utilisée dans JPEG XL, un format de compression d’image, soutenu par Google et d’autres, qui gagne rapidement en support car il offre une compression trois fois meilleure que la spécification JPEG développée en 1992.

    “Ce brevet rendra l’adaptation JPEG XL plus difficile, donc j’espère [Google’s] L’équipe aidera à le combattre “, a-t-il déclaré.” Mais en général, cette situation montre encore une fois que les personnes qui cèdent leur travail peuvent souvent devenir des victimes des systèmes de brevets. “

    Duda fait valoir que le simple fait de garder une trace de toutes les tentatives de breveter des variations sur des travaux existants rend difficile la défense du domaine public contre les «vautours brevetés».

    À titre d’exemple, il a évoqué le format de fichier CRAM, un schéma de compression basé sur rANS utilisé pour stocker les données de séquence d’ADN. Les auteurs de code du Wellcome Sanger Institute au Royaume-Uni ont rendu CRAM disponible gratuitement et “ont maintenant un travail à plein temps pour le défendre contre les vautours brevetés qui tentent d’obtenir le monopole de ses méthodes déjà utilisées”, a déploré Duda.

    Au-delà des rejets antérieurs de la demande de brevet de Microsoft par l’USPTO, les développeurs qui travaillent avec ANS sont sceptiques sur le fait que ce que Microsoft décrit est vraiment suffisamment innovant pour se qualifier pour un brevet. Une discussion en ligne sur le brevet la semaine dernière impliquant Duda, James Bonfield (développeur de logiciels au Wellcome Sanger Institute et auteur de l’implémentation C de CRAM), Jon Sneyers (chercheur senior en image chez Cloudinary et éditeur de la spécification JPEG XL), et d’autres acteurs doute que quelque chose de décrit dans le brevet puisse bénéficier de la protection.

    Mais de nombreuses demandes de brevets indignes sont accordées et leur réexamen et leur révocation ont tendance à être coûteux et impliquent souvent des litiges.

    La bataille des brevets se poursuit

    Bonfield a dit Le registre que le brevet de Microsoft poserait clairement un problème s’il était accordé. “Essayer de prouver qu’un brevet a été accordé à tort est un champ de mines et pas quelque chose que la plupart des individus peuvent faire, seulement les grandes entreprises, donc ils peuvent être un gros problème pour les amateurs et les universitaires”, a-t-il déclaré.

    Il a ajouté qu’il pensait que les brevets logiciels étaient erronés. “Ils ne sont pas autorisés dans l’Union européenne, mais dans un monde global, si un pays les autorise, cela peut toujours causer des dommages, en particulier lorsqu’ils impliquent un échange de données.”

    Snyers a dit Le registre par e-mail qu’il n’avait aucune raison de croire que la demande de brevet de Microsoft affecterait JPEG XL car il n’y a pas eu de déclaration de brevet ISO par Microsoft. Les deux seules déclarations sur JPEG XL, a-t-il déclaré, proviennent de Google et de Cloudinary, qui ont tous deux déclaré détenir des brevets connexes et les avoir rendus disponibles sans redevance.

    Il a ajouté cependant qu’il savait que Duda voulait que son invention ANS ne soit pas grevée de brevets et qu’il considère que c’est une position noble. “… ce serait un signe d’intégrité intellectuelle [on Microsoft’s part] de ne pas tenter de saboter cela en brevetant ce qui apparaît à première vue comme des variantes simples et pas particulièrement innovantes de son invention », a-t-il déclaré.

    “Je suis personnellement d’avis que les brevets logiciels, du moins la manière dont le système actuel fonctionne, n’ont pas un impact global particulièrement bénéfique sur l’innovation. C’est plus un obstacle qu’une incitation à l’innovation”, a déclaré Snyers.

    “Cette situation est aggravée par la relative facilité d’obtention de faux brevets délivrés, les frais juridiques et les obstacles pour obtenir l’annulation de faux brevets, et la pratique courante des trolls de brevets de menacer les petites entreprises de poursuites et d’obtenir des règlements même lorsque les brevets sont clairement faux ou ne postulez pas, simplement parce que s’installer coûte moins cher que de les combattre. »

    Moss a déclaré que les inquiétudes concernant les brevets délivrés à tort sont un véritable sujet de préoccupation.

    “C’est particulièrement vrai quand ils couvrent et donc restreindraient l’accès aux technologies omniprésentes qui sont nécessaires pour l’interopérabilité, comme ANS”, a-t-elle déclaré.

    << L'Office des brevets est censé promouvoir l'innovation et l'accès au savoir, et non la prolifération des brevets. Là où, comme ici, une demande de brevet couvre une technologie bien connue et largement utilisée, son octroi ne fait que nuire au public en le privant de accès aux connaissances qu’ils possédaient déjà. »

    “Nous partageons les préoccupations du professeur Duda concernant cette demande et espérons que le départ de l’ancien directeur Iancu donnera à l’Office des brevets une autre chance de l’examiner attentivement et de la rejeter une fois de plus”, a-t-elle déclaré. ®

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