La pénurie de cuivre maintient l’énergie verte et les entreprises technologiques au sol

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  • Dans un monde de plus en plus avide de cuivre, une pénurie imminente pourrait mettre fin aux plans de transition vers les énergies vertes avant même qu’ils ne démarrent.

    Selon un rapport de S&P Global, le cuivre est tellement essentiel pour passer des combustibles fossiles à l’énergie durable que la demande mondiale devrait doubler d’ici 2035, passant de 25 millions de tonnes métriques à 50 ; quel que soit le scénario, S&P a déclaré qu’il était peu probable que le monde soit en mesure de le rencontrer.

    “Le niveau record de la demande serait maintenu et continuerait de croître pour atteindre 53 millions de tonnes métriques en 2050, soit plus que tout le cuivre consommé dans le monde entre 1900 et 2021”, a déclaré S&P Global.

    Du pétrole aux minéraux

    Dans un rapport de 2021, l’Agence internationale de l’énergie (AIE) a décrit un nouveau paradigme énergétique remplaçant lentement les combustibles fossiles – les minéraux, le plus important étant le cuivre.

    Décrit dans le rapport S&P comme “le métal de l’électrification”, le cuivre utilisé dans les projets de véhicules électriques, éoliens, solaires et de batteries entraînera une grande partie de l’augmentation de la demande. Les mises à niveau des infrastructures, comme le déploiement à grande échelle de bornes de recharge pour véhicules électriques, devraient également y contribuer.

    L’utilisation du cuivre dans les versions électrifiées de produits traditionnels – comme les véhicules électriques – contribue massivement à l’augmentation de la demande, selon l’étude.

    Les véhicules à combustion interne de toutes tailles contiennent environ 24 kilogrammes de cuivre dans leurs groupes motopropulseurs, selon les données du rapport. Le remplacement de la combustion interne par des piles à combustible entraîne une légère augmentation du cuivre, mais le remplacement des piles à combustible par des batteries est le moment où les choses commencent à vraiment évoluer. Un groupe motopropulseur de véhicule électrique léger alimenté par batterie (BEV) nécessite 60 kg de cuivre. Un BEV à usage moyen nécessite 139 kg, tandis qu’un BEV à usage intensif nécessite 425 kg de cuivre.

    Exigences en cuivre pour différents types de groupes motopropulseurs

    Les kilogrammes de cuivre nécessaires pour différents types de véhicules

    La solution évidente à ce problème inévitable serait d’ouvrir davantage de mines de cuivre. Cela aiderait certainement à compenser les pénuries à venir, mais le hic, c’est que ces compensations arriveraient trop tard.

    “Il faut actuellement 16 ans, en moyenne, pour développer une nouvelle mine, ce qui signifie qu’une nouvelle mine demandant une autorisation aujourd’hui ne deviendrait pas productive à temps pour faire face à la pointe de la demande”, a déclaré S&P, citant une étude de l’AIE.

    La substitution d’autres métaux – comme l’aluminium – et le recyclage du cuivre ne suffiraient pas non plus à répondre à la demande projetée, selon les données de S&P.

    La demande est déjà élevée aussi. Le cuivre, souvent considéré comme un indicateur économique en raison de son utilisation dans de multiples industries, a grimpé en flèche au début de la pandémie de COVID-19.

    Pourtant, comme d’autres industries dans la pandémie, les prix du cuivre sont maintenant tombés aux prix de fin 2020 ; un autre indicateur d’une contraction économique plus large.

    Si le monde passe du pétrole aux batteries, les pénuries de cuivre pourraient également causer des problèmes bien au-delà des industries manufacturières : le rapport S&P prédit que le cuivre “pourrait devenir une menace déstabilisatrice clé pour la sécurité internationale”.

    Deux scénarios, zéro solution

    Les prédictions de l’étude sont basées sur deux scénarios de modèles, l’un qui fait des hypothèses optimistes sur la capacité d’extraction et de raffinage et le recyclage, et l’autre qui projette l’industrie actuelle du cuivre dans l’avenir.

    Daniel Yergin, vice-président de S&P Global, a déclaré que les objectifs de zéro net de 2050 seront difficiles à atteindre. “Le monde n’a jamais produit autant de cuivre en un laps de temps aussi court que nécessaire. Selon les tendances actuelles, le doublement de la demande mondiale de cuivre d’ici 2035 entraînerait des pénuries importantes.”

    Si les choses continuaient en l’état, S&P prévoit des déficits atteignant 10 millions de tonnes métriques d’ici 2035. D’ici 2050, le monde ne produirait que 20 % du cuivre nécessaire pour atteindre les objectifs de zéro net.

    Selon son plan optimiste, les déficits seraient toujours présents, mais bien moindres. Le monde n’aurait besoin que de 1,6 million de tonnes métriques en 2035. Dans les deux cas, S&P a déclaré que l’approvisionnement nécessaire pour répondre à la demande nette zéro n’était tout simplement pas là.

    S&P a-t-il des conseils pour éviter la catastrophe ? Non, il ne fait aucune recommandation politique, il ne fait que contribuer au dialogue sur la manière d’atteindre les objectifs de zéro net de 2050.

    Il mentionne cependant une série de défis opérationnels qui entravent la croissance de la production de cuivre. Les limites des infrastructures, les permis et les litiges, les demandes des parties prenantes locales, les normes environnementales, les taxes et la réglementation, la politisation des contrats, les relations de travail et les stratégies de nationalisation des ressources sont tous cités comme des obstacles.

    « À moins que de nouveaux approvisionnements pour le métal de l’électrification ne soient mis en ligne en temps opportun, avec un soutien politique clair et un engagement stratégique, les émissions nettes zéro d’ici 2050 resteront probablement hors de portée », indique le rapport. ®

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