La NASA fixe la date du premier vol en hélicoptère sur une autre planète – et l’engin portera un morceau d’histoire

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  • Ingenuity, le drone à double rotor de la NASA actuellement attaché au ventre du rover Perseverance sur Mars, est sur le point d’effectuer le premier vol d’avion motorisé de l’humanité sur une autre planète dans les semaines à venir.

    Et lors de ce voyage historique, les doigts croisés, le gadget de l’hélicoptère à énergie solaire emportera à juste titre un petit morceau d’histoire: un morceau de matériau pris sur le Wright Flyer, l’avion piloté par les frères Wright en 1903.

    «Lorsque le rover Sojourner de la NASA a atterri sur Mars en 1997, cela a prouvé qu’il était possible de parcourir la planète rouge et a complètement redéfini notre approche de la façon dont nous explorons Mars», a déclaré mercredi Lori Glaze, directrice de la Division des sciences planétaires de la NASA.

    «De même, nous voulons en savoir plus sur le potentiel d’Ingenuity pour l’avenir de la recherche scientifique. Bien nommé, Ingenuity est une démonstration technologique qui vise à être le premier vol propulsé sur un autre monde et, en cas de succès, pourrait élargir davantage nos horizons et élargir la portée de ce qui est possible avec l’exploration de Mars.

    Mars est un environnement difficile à voler; son volume atmosphérique ne représente qu’un pour cent de celui de la Terre, bien que la gravité de Mars soit un tiers de celle de notre monde d’origine. Petit et léger, Ingenuity doit générer la portance nécessaire pour se rendre dans les airs, où il est prévu d’effectuer une série de vols courts sur 30 sols, planant à des hauteurs de trois mètres (10 pieds) pendant 30 secondes à la fois.

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    La persévérance a atterri sur Mars en février et le contrôle de mission a été occupé à télécharger toutes sortes de commandes pour tester le trundlebot et ses instruments. La NASA veut faire voler Ingenuity au plus tôt le 8 avril, et une fois qu’une liste de contrôle avant le vol a été remplie.

    Le rover doit se rendre à l’endroit parfait – un terrain plat et dégagé de 10 mètres sur 10 (33 pieds sur 33 pieds) – avant que son compagnon puisse être libéré pour survoler le cratère de Jezero. Le processus de déploiement prendra environ six sols; les trois premiers seront consacrés au déverrouillage de l’ingéniosité et à la préparation du vol, les trois derniers impliqueront de déployer ses jambes d’atterrissage, de charger ses batteries et, enfin, de couper le cordon pour le relâcher dans le paysage martien.

    «Une fois que nous avons coupé le cordon avec Persévérance et laissé tomber ces cinq derniers pouces à la surface, nous voulons que notre grand ami s’en aille le plus rapidement possible afin que nous puissions obtenir les rayons du soleil sur notre panneau solaire et commencer à recharger nos batteries», a déclaré Bob Balaram, ingénieur en chef sur Mars Helicopter au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

    Ingenuity arbore un système sur puce Qualcomm Snapdragon 801 exécutant Linux comme cerveau et utilise des algorithmes de la plate-forme de vol Qualcomm pour voler de manière autonome. Cette plate-forme matérielle et logicielle a été conçue pour contrôler les drones sur Terre. Ingenuity est équipé d’une caméra 4K et communiquera avec Perseverance pour télécharger ses images et recevoir des commandes de vol. Perseverance est un système basé sur PowerPC 750 exécutant VxWorks.

    «En plus de permettre le fonctionnement autonome d’Ingenuity, Qualcomm Flight est également utilisé dans le système de communication du Mars Rover», a expliqué Qualy.

    «Les capacités de calcul de Qualcomm Flight sur le Rover traitent les photos prises par l’hélicoptère. Cela permet à Ingenuity et au Rover de travailler en tandem pour rassembler et préparer les meilleures photos possibles qui seront renvoyées à l’équipe JPL sur Terre. »

    Les ingénieurs de la NASA ont collé un morceau de tissu autour d’un câble sous le panneau solaire de l’hélicoptère pris sur le Wright Flyer des frères Wright, qui est reconnu comme le premier avion à propulsion plus lourd que l’air enregistré avec succès sur Terre avec un pilote à l’intérieur. Le matériau est un type de mousseline surnommé Pride of the West, et a été utilisé pour couvrir les ailes du flyer. L’équipage d’Apollo 11 de la NASA a transporté une partie du matériau et du bois de l’avion vers la Lune en 1969.

    «Chaque pas que nous avons fait depuis le début de ce voyage il y a six ans a été un territoire inconnu dans l’histoire des aéronefs», a déclaré Bob Balaram, ingénieur en chef de Mars Helicopter au JPL. «Et tout en obtenant [Ingenuity] déployé à la surface sera un grand défi, survivre à cette première nuit sur Mars seul, sans que le rover le protège et le maintienne sous tension, sera encore plus grand. ®

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