InSight de la NASA est condamné alors que la poussière de Mars recouvre les panneaux solaires

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  • L’atterrisseur Martian InSight ne pourra plus fonctionner dans quelques mois car la poussière continue de s’accumuler sur ses panneaux solaires, le privant d’énergie, a rapporté la NASA mardi.

    Lancée depuis la Terre en 2018, la mission de la machine de six mètres de large a été envoyée pour étudier la planète rouge sous sa surface. InSight est armé d’une gamme d’instruments, dont un bras robotique, un sismomètre et un capteur de température du sol. Les astronomes ont pensé que les données les aideraient à comprendre comment les noyaux rocheux des planètes du système solaire se sont formés et ont évolué au fil du temps.

    “InSight a transformé notre compréhension de l’intérieur des planètes rocheuses et préparé le terrain pour de futures missions”, a déclaré Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA, dans un communiqué. “Nous pouvons appliquer ce que nous avons appris sur la structure interne de Mars à la Terre, à la Lune, à Vénus et même aux planètes rocheuses d’autres systèmes solaires.”

    La mission ne s’est pas déroulée comme prévu. Le vaisseau spatial a été conçu pour enfoncer sa sonde thermique sophistiquée à cinq mètres dans le régolithe martien pour prendre la température de la planète. Mais la longue tige, surnommée la taupe, n’est jamais descendue aussi loin car le sol était trop meuble pour se comprimer autour de l’appareil et fournir suffisamment de résistance pour s’enfouir. La sonde thermique était également souvent sujette à sauter.

    Pourtant, Glaze a déclaré qu’InSight avait recueilli des données précieuses pour la science. “La mission InSight vient vraiment d’être une mission incroyable pour nous”, a déclaré Glaze lors d’un briefing.

    “Cela nous a donné un aperçu de Mars que nous ne pouvions obtenir d’aucun autre vaisseau spatial de notre flotte Mars de la NASA. Une interprétation des données Insight a vraiment approfondi notre compréhension de la façon dont les planètes rocheuses se forment dans l’univers. Il ne s’agit pas seulement de nous donner des informations. sur Mars, mais en élargissant notre compréhension de la science planétaire et en nous aidant à penser différemment d’autres planètes rocheuses à travers le système solaire et au-delà.”

    Je ne sais pas pourquoi, il n’y a pas de soleil dans le ciel, un temps poussiéreux

    Les jours de l’atterrisseur sont cependant comptés, car il peine à obtenir suffisamment d’énergie pour continuer à faire fonctionner ses instruments. Lorsqu’il vient d’atterrir sur Mars, ses panneaux solaires étaient capables de produire 5 000 wattheures par sol martien, ce qui équivaut apparemment à alimenter un four électrique pendant une heure et 40 minutes. Mais maintenant, il n’en génère qu’environ un dixième.

    Ses niveaux d’énergie ont chuté et continuent de baisser, car la saleté martienne s’accumule et bloque ses panneaux solaires, et les heures d’ensoleillement diminuent à mesure que l’hiver approche de l’atterrisseur. Bruce Banerdt, chercheur principal d’InSight au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, a déclaré que la seule façon de relancer InSight est qu’un soi-disant diable de poussière, un puissant tourbillon, souffle miraculeusement la saleté sur les panneaux.

    Si seulement 25 % de la poussière est éliminée, InSight pourrait produire 1 000 wattheures par sol et disposer de suffisamment de puissance pour continuer à collecter des données. Mais ses niveaux d’énergie décroissants, associés à la faible probabilité d’un nettoyage de printemps automatique à partir d’un diable de poussière entrant, ont conduit la NASA à commencer à se préparer à sa disparition définitive.

    “Nous espérions un nettoyage de la poussière comme nous l’avons vu plusieurs fois sur les rovers Spirit et Opportunity. C’est toujours possible, mais l’énergie est suffisamment faible pour que notre objectif soit de tirer le meilleur parti de la science que nous pouvons encore collecter”, a déclaré Banerdt. . Le bras robotique d’InSight sera finalement placé dans une pose de retraite, son sismomètre devrait s’arrêter et toutes les opérations scientifiques cesseront.

    Les ingénieurs de la NASA ont trouvé un moyen d’étendre la mission d’InSight, a expliqué Kathya Garcia, chef de projet adjoint d’InSight au JPL, lors du briefing pour les médias.

    “Nous avons eu une idée vraiment intelligente d’essayer de comprendre comment nous pouvons réellement nettoyer les panneaux solaires”, a déclaré Garcia. “Nous utilisons le bras pour ramasser la saleté transportée sur l’atterrisseur, et nous laissons lentement la saleté tomber sur le pont de l’atterrisseur afin que la saleté soit transportée par les vents solaires à travers les panneaux solaires, la nettoyant.”

    Garcia a déclaré que l’équipe InSight avait exécuté ce mouvement avec succès six fois, prolongeant la durée de fonctionnement du sismomètre d’environ six semaines. Cela a permis à la NASA de détecter ce mois-ci son plus grand séisme sur Mars à ce jour, estimé à une secousse de magnitude cinq. Mais cette technique n’est pas suffisante pour empêcher l’atterrisseur de s’essouffler.

    Après la mise hors tension de ses instruments au cours de notre été, InSight vivra la fin de ses jours dans un état affaibli jusqu’à ce que ses niveaux d’énergie soient complètement épuisés. ®

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