Faites vos valises – nous avons peut-être trouvé la première planète en dehors de notre galaxie

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  • Les astronomes ont pour la première fois découvert ce qui ressemble à une planète en dehors de la Voie lactée, à en juger par une étude publiée cette semaine dans Nature.

    Plus de 4 000 exoplanètes ont été repérées en orbite autour d’étoiles dans notre galaxie depuis le début des années 1990, lorsque les scientifiques ont confirmé que le système solaire n’était pas une formation unique.

    Notre Soleil n’est qu’une étoile parmi les quelque 100 milliards d’étoiles de la Voie lactée. Notre galaxie, à son tour, n’est qu’une parmi les centaines de milliards de galaxies de l’univers. Il est donc naturel de supposer qu’il doit y avoir des exoplanètes entourant des étoiles dans d’autres galaxies également, bien que les astronomes n’aient jamais réussi à en trouver une aussi loin jusqu’à présent.

    Des chercheurs dirigés par le Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics sont tombés sur des preuves alléchantes de ce qui pourrait être la toute première planète extragalactique.

    Ils ont trouvé, selon l’article susmentionné, un motif étrange dans le rayonnement émis par un système binaire de rayons X dans la galaxie Messier 51 située à 28 millions d’années-lumière. Ces types de systèmes sont constitués d’une étoile à neutrons ou d’un trou noir engloutissant le gaz d’une étoile voisine. L’équipe a détecté une diminution temporaire de la force de l’émission de rayons X, un schéma similaire à ce que les astronomes voient lorsqu’une exoplanète orbite autour d’étoiles plus près de la Terre.

    Une baisse périodique de la luminosité d’une étoile, également connue sous le nom de signal de transit, suggère que sa lumière est bloquée par une exoplanète passant devant elle pendant son orbite. Le niveau de gradation permet aux astronomes d’estimer la taille et la masse de l’objet, et la fréquence de ces creux montre à quel point il est proche de son étoile hôte. Maintenant, un effet similaire a été observé avec le système binaire X-Ray.

    “C’était l’événement unique qui a affiché un signal de transit clair”, a déclaré Rosanne Di Stefano, auteur principal de l’article et astrophysicienne principale au Smithsonian Astrophysical Observatory. Le registre.

    “La modélisation du signal a montré que la taille de l’objet est dans la gamme planétaire très probablement comparable à la taille de Saturne.”

    L’objet mystérieux a été surnommé M51-ULS-1.

    Les émissions de rayons X ont été mesurées par le Chandra X-ray Observatory de la NASA, un télescope spatial lancé en 1999. Bien que les chercheurs aient exclu d’autres possibilités derrière la baisse de luminosité, comme un nuage de gaz et de poussière, par exemple, c’est difficile de confirmer si la diminution vient d’une planète ou non. Les scientifiques ne s’attendent pas à voir un autre événement de transit avant 70 ans environ, car M51-ULS-1 est assez éloigné de son étoile ; il orbite à environ deux fois la distance de Saturne au Soleil.

    « C’est un très bon candidat. Mais il est sur une orbite large, nous ne le verrons donc pas se répéter dans un avenir proche, ce que nous considérons généralement comme une aide à la confirmation. La meilleure idée est de continuer à chercher et d’en trouver d’autres », a déclaré Di Stefano.

    L’équipe a recherché des transits de rayons X dans des centaines de systèmes dans trois galaxies : Messier 51, alias la galaxie Whirpool ; Messier 101, alias la galaxie Pinwheel ; et Messier 104, alias la galaxie Sombrero pour trouver un signal prometteur.

    Ils parcourront ensuite les archives des mesures précédentes prises par l’observatoire Chandra et le télescope spatial XMM-Newton pour trouver des signaux similaires à des fins de comparaison. Il peut s’avérer utile de rechercher des transits de rayons X plus près de chez soi, autour des étoiles de la Voie lactée.

    “Nous savons que nous faisons une affirmation passionnante et audacieuse, nous nous attendons donc à ce que d’autres astronomes l’examinent très attentivement”, a déclaré Julia Berndtsson, co-auteur de l’article, étudiante en physique à l’Université de Princeton. “Nous pensons que nous avons un argument solide, et ce processus est la façon dont la science fonctionne.” ®

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