Est-ce un oiseau? Est-ce un avion ? Est-ce une fusée Electron descendant vers l’océan ?

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  • Entretien Le Rocket Lab de Nouvelle-Zélande est sur le point de lancer une autre fusée Electron – un précurseur de la première tentative du lanceur de fusée d’attraper un propulseur descendant. Le registre rencontré le PDG Peter Beck pour discuter des hélicoptères, de Mars et de la visite de Vénus.

    Le lancement, baptisé « Love at First Insight », est actuellement prévu au plus tôt le 16 novembre (en raison d’un “lecture du capteur au sol hors de la famille” lorsque la fenêtre de lancement s’est ouverte hier matin) et a pour objectif principal de mettre en orbite une paire de satellites d’observation de la Terre pour Black Sky. Le lancement comprend également la dernière évolution de Rocket Lab de sa technologie de récupération.

    Contrairement aux singeries propulsives qui plaisent à la foule de SpaceX, le premier étage du Rocket Lab Electron descendra en parachute et tentera un amerrissage contrôlé dans l’océan, ce qui en fera la troisième récupération océanique (si tout se passe bien.) Le plan éventuel est qu’un hélicoptère accrocher la scène en descendant. Cette fois, cependant, tout sera fait sauf une tentative d’attraper la fusée.

    Le lancement est le deuxième depuis qu’une charge utile, également une paire de satellites Black Sky, a été perdue lors de la mission “Running Out Of Toes” lorsque le moteur du deuxième étage a été arrêté prématurément. L’incident a quelque peu éclipsé l’amerrissage de l’océan et la récupération du propulseur et a laissé à l’entreprise un bilan peu enviable ; deux pertes de charge utile en 21 lancements rappellent brutalement la difficulté de l’opération.

    “Ce que nous faisons avec celui-ci”, nous dit Beck, “est tout ce que nous avons fait auparavant, sauf que nous apportons l’hélicoptère à deux cents milles marins du rivage, et nous allons l’égaler [the descending booster] et en gros, suivez-le et simulez une capture. “

    Ce sera une manœuvre impressionnante. L’Electron aura dû supporter d’énormes pressions alors que les neuf moteurs Rutherford de sa base font face à des températures allant jusqu’à 2 200 °C au retour de la scène. Et c’est avant que les parachutes ne sortent et que le booster tombe à une altitude où il pourrait être capturé par hélicoptère.

    “Le plus difficile n’est pas de l’accrocher”, remarque Beck avec la confiance de quelqu’un qui ne pilotera pas l’hélicoptère. “Ce n’est pas si difficile”, ajoute-t-il. « Le plus dur, c’est du lancement jusqu’à [descending] sous le parachute ; gérer toute cette trajectoire, l’amener là où elle devrait être et amener l’hélicoptère au bon moment où il devrait être à la bonne altitude.”

    Si les choses se passent comme prévu, l’hélicoptère tentera d’accrocher le propulseur descendant lors de la prochaine mission de récupération avant que tout ce matériel coûteux ne rencontre l’eau. Non pas que l’Electron soit particulièrement cher par rapport aux alternatives considérablement plus grandes, mais, comme le dit Beck, “Si vous pouvez récupérer cette première étape, vous récupérez essentiellement 80% du coût du véhicule.” Probablement un peu plus, une fois que l’on considère la nomenclature et la main-d’œuvre nécessaires à la construction du lanceur.

    Le lancement se fera depuis le Launch Complex 1 de Rocket Lab en Nouvelle-Zélande. Il a un autre pad aux États-Unis, à Wallops Island, mais attend l’approbation de la NASA pour son système de terminaison de vol autonome avant qu’Electrons puisse commencer à se lancer.

    Cependant, une deuxième plate-forme a été construite en Nouvelle-Zélande que Beck a décrite comme “un très gros catalyseur” en raison de l’augmentation de la cadence de lancement qu’elle pouvait permettre à l’entreprise. Le bloc n’a pas encore été officiellement ouvert, mais Beck dit : « Ça ressemble à un bloc… donc il n’y a pas énormément de choses [left] faire là-bas.”

    La deuxième plate-forme néo-zélandaise devrait commencer à entrer en action l’année prochaine, et la mission précurseur d’opérations technologiques et de navigation du système de positionnement autonome Cislunar (CAPSTONE) pour la passerelle lunaire devrait également démarrer en 2022.

    Également au programme, le vaisseau spatial jumeau Mars ESCAPADE et la mission financée personnellement par Beck vers Vénus. Et puis il y a le lanceur à neutrons considérablement plus lourd.

    “Beaucoup de choses sont beaucoup plus faciles”, explique Beck à propos du développement du Neutron et de son infrastructure par rapport au monde “siny” (selon ses mots) de l’Electron. “Quand vous avez un peu d’échelle, c’est tellement plus facile.”

    La vie d’une entreprise publique n’est pas si facile. Alors que Rocket Lab a un carnet de commandes impressionnant avec des clients dont la NASA et l’US Space Force et, selon Beck, « ​​se préparait à devenir une entreprise publique pendant quelques années », les choses ont changé.

    “C’est différent”, admet-il. “Je suppose que ce qui est moins confortable pour moi, c’est que nous ne parlions de choses qu’une fois que nous l’avions fait ou que c’était très, très loin. Maintenant, nous devons parler de choses que, vous savez, nous avons ‘ ce n’est pas encore fait, et c’est dans le futur.”

    Et l’industrie spatiale adore ses fusées PowerPoint. Même si Beck préfère de loin le vrai. ®

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