Des scientifiques déconcertés par d’étranges rayons X d’Uranus

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  • Des rayons X mystérieux ont été repérés émanant d’Uranus pour la première fois, selon les dernières observations effectuées à l’aide de l’observatoire à rayons X Chandra de la NASA.

    Les émissions de rayons X de la planète peuvent ne pas sembler si surprenantes au début, car il a été découvert que Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune diffusent de tels rayonnements du Soleil. Mais les données suggèrent qu’il existe une source supplémentaire de rayons X inconnus générés par Uranus lui-même.

    «Les planètes avec beaucoup d’hydrogène dans leur atmosphère diffusent les rayons X de la même manière que nous pensons qu’Uranus est [doing]», A expliqué Affelia Wibisono, co-auteur de l’étude Uranus X-ray publiée dans le Journal of Geophysical Research: Space Physics, et étudiante en doctorat à l’University College London. Le registre.

    «Nous avons été surpris par notre découverte car nous avons reçu beaucoup plus de rayons X que nous n’aurions dû si Uranus ne diffusait que les rayons X du Soleil. Presque tous les rayons X que nous recevons de Saturne sont des rayons X solaires dispersés, il se passe donc quelque chose d’étrange à Uranus.

    Presque tous les rayons X que nous recevons de Saturne sont des rayons X solaires dispersés, il se passe donc quelque chose d’étrange à Uranus.

    L’équipe a pu estimer la quantité de lumière des rayons X provenant de la planète provenant de la déviation de la lumière du soleil en observant l’activité solaire du Soleil et en étudiant l’atmosphère d’Uranus lors d’observations en 2002 et 2017. Ils ont constaté que, bien que la principale source de rayonnement vient bien du Soleil, il y a un peu de lumière supplémentaire venant d’ailleurs.

    Il y a deux idées principales quant à ce qui pourrait être à l’origine du surplus de rayons X pour le moment. Il est possible que les faibles anneaux d’Uranus brillent; des particules chargées à proximité autour de la planète pourraient entrer en collision avec ses particules glacées, un processus qui se produit également à Saturne. Une autre probabilité est que le ciel d’Uranus s’éclaire des événements aurores.

    Les chercheurs ont trouvé d’autres éléments de preuve indiquant qu’Uranus pourrait soutenir les aurores boréales. «Nous savons que Jupiter et la Terre ont des aurores à rayons X, donc Uranus pourrait en avoir aussi. Nous avons chronométré les observations de Chandra pour qu’elles coïncident avec une tempête solaire atteignant Uranus et nous savons que les aurores sur la Terre, Jupiter et Saturne s’illuminent toutes lors de tels événements. L’emplacement des rayons X semble se trouver exactement au même endroit que nous nous attendons à voir les aurores, nous n’avons tout simplement pas collecté suffisamment de rayons X pour savoir si c’était réellement le cas », a déclaré Wibisono.

    Uranus

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    Bien qu’ils aient repéré des éruptions lumineuses à la surface de la planète en 2017, le niveau de rayons X détectés était trop faible pour confirmer s’ils étaient émis par des lumières polaires. L’équipe devra collecter davantage de données à l’aide de télescopes à rayons X comme l’Observatoire de rayons X Chandra de la NASA ou le XMM-Newton de l’Agence spatiale européenne. Il est difficile de se rapprocher pour détecter un bon signal, étant donné que la planète est à près de trois milliards de kilomètres de la Terre.

    Si les aurores existent sur Uranus, elles seront probablement assez étranges en raison de l’axe de rotation et du champ magnétique décalés de la planète. D’autres planètes du système solaire tournent et ont un champ magnétique perpendiculaire, ou presque, à leur orbite, mais Uranus est presque parallèle. L’étrange dynamique du champ magnétique pourrait aider les astronomes à étudier les rayons X émis par des objets astronomiques plus étranges, espérait Wibisono.

    «Les étoiles à neutrons et les trous noirs peuvent également émettre des rayons X, nous pouvons donc appliquer ce que nous apprenons sur la façon dont Uranus produit ses rayons X à certains de ces objets exotiques», a-t-elle conclu.

    “Nous utilisons Juno pour comprendre comment Jupiter produit des rayons X, donc si nous avons un orbiteur similaire à Uranus, nous pouvons faire la même chose là-bas. Envoyer un vaisseau spatial à Jupiter et Uranus est beaucoup plus facile que d’envoyer un vaisseau spatial. aux étoiles à neutrons ou trous noirs les plus proches, car ils sont tellement plus éloignés de nous. ” ®

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