Des ingénieurs enquêtant sur des panneaux solaires douteux se verrouillent sur Lucy de la NASA alors que la sonde entame un long voyage vers les astéroïdes de Troie

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  • Lucy de la NASA est en route vers les astéroïdes de Troie, mais les ingénieurs ont déjà repéré un problème avec l’un des panneaux solaires de 7,3 mètres de la sonde.

    Le vaisseau spatial a été envoyé samedi depuis le pad SLC-41 de la station spatiale de Cap Canaveral au sommet d’une fusée Atlas V. La mission devrait durer 12 ans, au cours desquels la sonde, surnommée “Lucy” (du nom du squelette fossilisé d’un ancêtre des premiers hominidés), survolera un astéroïde de la ceinture principale et sept astéroïdes troyens.

    Lucy file maintenant à environ 108 000 km/h et devrait passer devant la Terre dans un an pour une assistance gravitationnelle. Il a envoyé son premier signal à la Terre un peu plus d’une heure après le lancement et 30 minutes après le déploiement de ses panneaux solaires.

    C’est là que les choses pourraient ne pas aller aussi bien : alors que les deux réseaux se sont déployés et produisent de l’énergie pour charger les batteries du vaisseau spatial, l’un ne semble pas s’être complètement verrouillé en place.

    Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA, a approuvé la mission en 2017.

    Le vaisseau spatial devrait faire sa première rencontre avec un astéroïde troyen en 2027, dans l’essaim d’astéroïdes devant Jupiter. Après une troisième assistance gravitationnelle de la Terre en 2031 (une seconde aura lieu en 2024), elle atteindra l’essaim de chevaux de Troie en 2033.

    Les scientifiques estiment que les astéroïdes troyens sont des restes de matériaux issus de la formation des planètes géantes et pourraient donner un aperçu de l’évolution du système solaire. Les astéroïdes partagent une orbite autour du Soleil avec Jupiter.

    Les distances impliquées signifient que d’énormes panneaux solaires sont nécessaires pour faire fonctionner les instruments de la sonde.

    Lucy n’est pas le premier vaisseau spatial à souffrir de problèmes d’alimentation ; une connexion défectueuse sur Mars Express de l’ESA a réduit la puissance disponible des réseaux de la sonde. Cette mission a dépassé toutes les attentes.

    Le vaisseau spatial a d’autres vérifications à venir, bien qu’il ne soit pas clair si celles-ci seront reportées pendant que les ingénieurs travaillent sur le problème du verrou. En plus d’insister sur le fait que le vaisseau spatial était stable et qu’il fonctionnait bien, la NASA a déclaré : “L’équipe analyse les données du vaisseau spatial pour comprendre la situation et déterminer les prochaines étapes pour réaliser le déploiement complet du panneau solaire.” ®

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