Cela fait 60 ans que le premier cosmonaute a atteint l’orbite et 40 ans que la navette a quitté la rampe de lancement pour la première fois.

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  • Rejoignez-nous pour porter un toast à la fois pour célébrer le 60e anniversaire de l’orbite terrestre de Youri Gagarine et le 40e anniversaire du départ de la première navette spatiale.

    Le vol de Gagarine, le 12 avril 1961, a marqué le premier d’un humain en orbite. La mission, à bord du vaisseau spatial Vostok 3KA, a duré moins de deux heures du décollage jusqu’à ce que Gagarine atteigne le sol, en parachute, mais a continué de résonner au fil des décennies.

    Gagarine et Titov en route vers la rampe de lancement le 12 avril 1961. Pic: NASA

    Gagarine et Titov en route vers la rampe de lancement le 12 avril 1961. Pic: NASA

    La mission est intervenue après un certain nombre de vols d’essai (sans équipage humain) avec des degrés divers de succès et d’échec, comme le montre l’excellent rapport de Stephen Walker. Au-delà et a démarré du cosmodrome de Baïkonour à 0607 UTC avec le célèbre “Poyekhali!” de Gagarine! [Off we go!] appel aux contrôleurs alors que les moteurs de la fusée se sont allumés.

    Le lancement s’est relativement bien déroulé, avec les quatre boosters à sangle à 0609 UTC et le carénage de charge utile publié à 0610 UTC.

    L’étape finale de la fusée s’est arrêtée à 06h17 UTC et, après la séparation du vaisseau spatial, Gagarine a rapporté aux contrôleurs: “L’engin fonctionne normalement. Je peux voir la Terre dans le port d’observation du Vzor. Tout se déroule comme prévu.”

    Malgré des communications irrégulières, les systèmes automatiques à bord du vaisseau spatial (aucune intervention manuelle de type Mercury ici) ont amené la capsule sphérique à l’orientation requise à 7 h 25 UTC, et le moteur du vaisseau spatial a été mis à feu quelques secondes plus tard.

    Les choses ont commencé à mal tourner peu de temps après. Le module de service était censé se séparer du module de rentrée (logement Gagarine) mais restait attaché par un faisceau de fils.

    Le fait de ne pas séparer les modules nuirait au programme spatial soviétique dans les années ultérieures. Huit ans plus tard, en 1969, le cosmonaute de Soyouz 5 Boris Volynov endurerait un retour terrifiant sur Terre après que le module de service ne se soit pas séparé comme prévu. Les connexions se sont finalement séparées et le cosmonaute a atterri en toute sécurité (bien que plutôt difficile).

    Réplique du cockpit du vaisseau spatial Vostok 1 à Prague, République tchèque

    Réplique du musée du cockpit du vaisseau spatial Vostok 1

    Pour Gagarine, les câbles se sont finalement rompus à environ 7 h 35 UTC alors que la pile s’étalait. Le module de descente s’est installé dans la bonne attitude de rentrée et Gagarine a signalé «Tout va bien» aux contrôleurs, bien que l’historique de la mission de l’Agence spatiale européenne (ESA) notait: «Il rapporte plus tard qu’il ne voulait pas« faire de bruit ». “parce qu’il avait (correctement) raisonné que les girations ne constituaient pas un danger pour la mission (et étaient apparemment causées par la forme sphérique du module de rentrée).”

    Gagarine s’est éjectée de la capsule descendante à environ 7000 mètres, atterrissant près de la capsule Vostok et a été accueillie par des habitants confus. Après tout, la mission s’était initialement déroulée dans le plus grand secret.

    Le premier homme à orbiter autour de la Terre ne reviendrait pas dans l’espace. Ses espoirs d’un vol à bord du Soyouz ont été anéantis après la mort de son camarade cosmonaute, Vladimir Komarov, lors du premier vol du véhicule en 1967. Un an plus tard, Gagarine mourrait également lorsque son avion d’entraînement MiG-15 s’est écrasé en 1968. Il avait 34 ans.

    Reproduction à l'échelle de la fusée Vostok 1 utilisée par Youri Gagarine lors du premier vol spatial, Centre panrusse des expositions

    Une reproduction à l’échelle de la fusée Vostok 1 utilisée par Youri Gagarine lors du premier vol spatial au Centre panrusse des expositions

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    À peine 20 ans après le vol de Gagarine, au lendemain de la course à la Lune et alors que l’Union soviétique continuait à lancer des stations spatiales Salyut, la NASA a lancé ce qu’elle espérait être le premier d’une flotte de véhicules spatiaux réutilisables: la navette spatiale.

    À gauche: La navette spatiale Columbia sur la rampe de lancement 39A au centre spatial Kennedy de la NASA en Floride, où les équipes au sol ont réussi deux tests de tanking pour vérifier l'isolation en mousse du réservoir externe.

    La navette spatiale Columbia sur la rampe de lancement 39A au centre spatial Kennedy de la NASA en Floride, où les équipes au sol ont réussi deux tests de tanking pour vérifier l’isolation en mousse du réservoir externe. Pic: NASA

    En proie à des retards, la première navette spatiale digne de l’espace a été lancée à 12h00 UTC le 12 avril 1981 sous les ordres du moonwalker John Young, accompagné de l’astronaute recrue Bob Crippen. La carrière de Crippen avait commencé avec le Manned Orbiting Laboratory (MOL) de l’US Air Force dans les années 1960, transféré à la NASA après l’annulation du projet MOL.

    Il participera ensuite au test d’altitude de l’expérience médicale Skylab (SMEAT) et effectuera des tâches de capcom pour le projet Apollo Soyuz avant son vol à bord de Columbia.

    Young, un vétéran d’Apollo et de Gemini, était bien habitué aux rigueurs des vols spatiaux. La navette était cependant un véhicule entièrement nouveau. Contrairement au Vostok de Gagarine, il n’y aurait pas de vols d’essai sans équipage avant le lancement du duo.

    La navette avait eu une longue gestation alors que des problèmes avec ses moteurs et son système de protection thermique menaçaient de faire dérailler le programme. Un lancement le 10 avril a dû être annulé à la minute T-18 en raison d’un problème informatique, mais les problèmes ont été résolus pour permettre le lancement de Young et Crippen le 12 avril.

    Contrairement à Gagarine, les astronautes de la NASA disposaient de beaucoup d’espace dans les limites plus spacieuses de Columbia et, malgré les inquiétudes découlant de certaines tuiles thermiques manquantes (plus tard apaisées par des claquements de l’orbiteur provenant de moyens de renseignement montrant que le dessous très important survivrait à la rentrée) la navette reviendrait en toute sécurité à un atterrissage à la base aérienne d’Edward deux jours plus tard. Un Crippen exultant a diffusé par radio “Quelle façon de venir en Californie!” alors que Columbia descendait.

    Crippen et Young piloteraient à nouveau la navette, bien qu’aucun ne revienne dans l’espace après l’accident du Challenger de 1986.

    Le vol de Gagarine et le premier lancement de la navette spatiale méritent des applaudissements et, alors que les années qui ont suivi ont vu l’assemblage de la Station spatiale internationale et des dizaines de missions sans équipage sur les planètes, les astéroïdes et au-delà, peu d’événements ont servi à capturer l’imagination de la public de la même manière.

    Lectures complémentaires

    Nous recommandons Stephen Walker Au-delà pour un aperçu de Gagarine l’être humain ainsi que des événements entourant sa mission. Le programme de la navette spatiale est très bien documenté, même si un coup d’œil à travers les pages de Rowland White Dans le noir donne un aperçu de cette toute première mission. Les propres mémoires de Young Forever Young vaut également la peine d’être lu pour mieux comprendre l’homme lui-même. ®

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