Boffins de l’espace : l’exoplanète a survécu à la mort par l’hydrogène de son étoile hôte

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  • Ceux d’entre nous qui comptent fatalement les minutes jusqu’à ce que la Terre soit engloutie par les braises mourantes du Soleil dans environ 5 milliards d’années pourraient se voir offrir une lueur d’espoir en apprenant que les planètes – ou du moins les géantes gazeuses – peuvent survivre à l’effondrement de leur étoile hôte.

    Joshua Blackman, chercheur postdoctoral à l’Université australienne de Tasmanie, et ses collègues ont trouvé des preuves d’une planète semblable à Jupiter en orbite autour d’une étoile naine blanche quelque part en dehors du système solaire dans la Voie lactée.

    C’est la première fois que des preuves scientifiques d’une planète survivant à l’effondrement d’une étoile sont présentées, bien que des modèles théoriques aient prédit que cela soit possible, selon une étude publiée dans Nature.

    Les chercheurs ont utilisé la microlentille pour détecter la planète, un moyen d’exploiter les effets du champ gravitationnel de la planète sur la lumière passante d’une étoile d’arrière-plan distante. La méthode peut également détecter des restes d’étoiles telles que des naines blanches.

    Les données dans le proche infrarouge de l’observatoire Keck à Hawaï montrent que la géante gazeuse éloignée s’est formée en même temps que son étoile hôte et a réussi à survivre lorsque le processus de fusion d’hydrogène au cœur de l’étoile s’est arrêté.

    Les résultats fournissent la preuve que les planètes peuvent survivre à la phase géante de l’évolution de leur étoile hôte, et soutiennent la projection selon laquelle plus de la moitié des naines blanches devraient avoir des compagnons planétaires similaires, ont déclaré les chercheurs.

    “Ce système est la preuve que les planètes autour des naines blanches peuvent survivre aux phases géantes et géantes asymptotiques de l’évolution de leur hôte, et soutient la prédiction selon laquelle plus de la moitié des naines blanches ont des compagnons planétaires (géantes gazeuses) joviennes”, indique le document.

    L’étoile mourante en question se trouve à environ 2,0 kiloparsecs (6 500 années-lumière) de la Terre vers le centre de notre Galaxie. Les auteurs soutiennent que leurs preuves montrent un scénario probable pour les phases finales du Soleil et comment Jupiter pourrait y survivre dans notre propre système solaire.

    Quiconque est suffisamment optimiste pour croire que les humains survivront assez longtemps pour assister à la mort de notre étoile la plus proche devra espérer que nous avons entre-temps compris comment vivre également sur une géante gazeuse inhospitalière avec une force gravitationnelle 2,5 fois supérieure à celle de la Terre. ®

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