Arm at 30: De Cambridge au monde, une start-up britannique courageuse a tout changé

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  • Le concepteur britannique de puces Arm a eu 30 ans vendredi dernier. C’est une occasion propice. La technologie des microprocesseurs élaborée par cette entreprise basée à Cambridge forme la base de presque tous les smartphones et tablettes en circulation, domine l’Internet des objets et l’espace de l’électronique embarquée, et apparaît dans un nombre croissant d’ordinateurs, sous la forme d’ordinateurs portables et équipement de serveur.

    Les origines d’Arm en tant que société distincte et distincte ont commencé le 27 novembre 1990. “Une nouvelle société de conception de puces en silicium – Advanced RISC Machines (‘ARM’) Limited – a été créée à Cambridge, en Angleterre”, indique son premier communiqué de presse. [PDF]. “En exploitant les conceptions éprouvées de la technologie RISC développée à l’origine par Acorn Computers, elle s’attaquera et attaquera le marché croissant des puces informatiques à jeu d’instructions réduites 32 bits (RISC) à faible coût, faible consommation, hautes performances.”

    Le bras a touché le sol en courant. Premièrement, il avait le soutien de trois soutiens: Acorn Computers, qui était la réponse britannique à Apple, et qui appartenait en grande partie à la société italienne de machines à écrire Olivetti à ce stade; la technologie VLSI du fabricant de puces; et Apple lui-même. Deuxièmement, les puces à base de RISC d’Arm étaient déjà en production à ce stade, avec plus de 130 000 expédiées au moment de leur incorporation.

    L’architecture du processeur remonte à 1983 quand il a commencé comme un projet silencieux dirigé par Sophie Wilson et Steve Furber chez Acorn. Les Britanniques cherchaient une puce meilleure que la 6502 8 bits qu’ils utilisaient dans leurs produits de micro-ordinateur, et à la fin, ils ont décidé qu’ils pourraient concevoir eux-mêmes leur propre puce plutôt que d’utiliser quelque chose du commerce. Ils ont donc imaginé l’ARM1 32 bits, 25 000 transistors, et l’ont mis sous tension pour la première fois en 1985. Ce silicium a été utilisé comme coprocesseur dans les ordinateurs BBC Micro pour concevoir un suivi, l’ARM2, et son chipset de support, qui est apparu dans l’Acorn Archimedes en 1987. VLSI et Sanyo ont également autorisé les conceptions pour leurs propres composants.

    Apple, quant à lui, a financé Arm pour concevoir le processeur de sa gamme de PDA Newton. Bien que le Newton soit un échec absolu, Apple poursuivra sa relation avec Arm et son architecture, avec des cœurs compatibles Arm alimentant des éléments tels que l’iPod, l’iPhone, l’iPad, la Watch et dernièrement le Macintosh.

    (Arm aiderait également plus tard à sauver Apple au plus fort de sa crise de trésorerie à la fin des années 1990.)

    En tant que fondateur d’Arm, Apple détient une licence qui lui permet de créer et d’utiliser ses propres cœurs de processeur compatibles Arm et hautement personnalisés dans ses produits, tels que les systèmes sur puces intégrés aux iPhones. et al.

    Arm, quant à lui, définit les spécifications de l’architecture et concède sous licence sa large gamme de cœurs CPU et GPU, ainsi que d’autres blocs de construction, aux clients qui les connectent à leurs propres puces. Quelques-uns des plus gros clients d’Arm détiennent également une licence d’architecture similaire à celle d’Apple, leur permettant de concevoir leurs propres cœurs de processeur compatibles avec la spécification Arm, plutôt que de choisir des cœurs préparés dans le menu d’Arm.

    Approche

    Dès le début de sa propre opération commerciale, Arm avait une vision assez claire. Un système qui lui servirait bien lorsque les ordinateurs sont passés de quelque chose qui se trouve sur le bureau à quelque chose qui vit dans votre poche, ou en tant que système intégré alimenté par batterie.

    «La stratégie d’ARM Ltd est de se concentrer sur les applications où la consommation d’énergie ultra-faible, les performances élevées et le faible coût sont essentiels», a ajouté ce communiqué de presse. “Ces applications et produits comprennent les ordinateurs personnels et portables, les téléphones et les utilisations de contrôle intégré dans l’électronique grand public et portable.”

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    Les années 1990 ont apporté la rentabilité, de nouveaux bureaux et des inscriptions à la Bourse de Londres et au Nasdaq après avoir réussi à se séparer de sa société mère, Acorn Computers, aujourd’hui disparue. À l’époque, elle était connue sous le nom de machine Acorn RISC, puis elle est devenue la machine RISC avancée, puis ARM, et maintenant simplement Arm.

    Après le début du millénaire, Arm engloutissait de manière agressive de plus petites tenues, se concentrant sur les domaines du mobile et plus récemment de l’IoT, et intégrait ses cœurs de processeur à toutes sortes de téléphones, y compris Nokias. Parmi les achats les plus notables figurait Falanx Microsystems, acheté en 2006, dont le travail sur le traitement graphique à faible puissance constitue désormais la base des GPU Mali d’Arm.

    Peut-être plus important encore, il a réussi à consolider sa position sur le marché des téléphones portables, en repoussant Intel, qui a sorti ses processeurs pour smartphone Medfield Atom basés sur x86 au début de 2012. Malgré ses solides finances et sa domination dans l’espace PC, Chipzilla n’a pas pu ébranler la main d’Arm . Quatre ans plus tard, Intel a quitté l’arène. (C’est assez incroyable si vous vous souvenez que, à la fin des années 1990 et au début des années 2000, Intel avait des familles StrongARM et XScale compatibles Arm à un moment où Arm vantait les cœurs ARM10 pour les smartphones et les PDA.)

    Malgré toute cette croissance, Arm a résisté à devenir un autre géant de la technologie, un ancien ingénieur décrivant un engagement en faveur de l’ouverture et de la collaboration.

    “Warren East était alors le PDG, et il était très transparent – nous avons souvent entendu parler de lui directement sur des projets importants ou des jalons”, a déclaré Alexandru Voica, un ancien concepteur de processeurs Arm au début des années 2010. Le Reg.

    «Le bâtiment principal de Cambridge avait cette structure où le centre du bureau était une grande cafétéria, et autour de cet espace central, vous aviez des bureaux où les employés travaillaient. Aussi autour de cette cafétéria principale, vous aviez tous les bureaux des cadres. jour, vous pourriez voir Warren ou le CTO. “

    Voica, qui travaille maintenant pour Facebook, a rejoint Arm peu de temps après avoir obtenu son diplôme universitaire en Roumanie et se souvient d’une forte culture du mentorat.

    «En tant qu’ingénieur diplômé, vous avez été mis en rotation au cours de votre première année afin que vous puissiez découvrir trois ou quatre projets et équipes différents. J’ai travaillé sur le Cortex-A7, le Cortex-M0, qui est un microcontrôleur, et une mémoire DMC contrôleur », dit-il. «Lorsque vous êtes entré dans une nouvelle rotation, ils ont affecté quelqu’un pour vous encadrer et s’assurer que vous étiez au courant. C’était utile, en particulier pour les personnes qui n’avaient jamais travaillé dans une grande entreprise de technologie auparavant.

    Avoir un ingénieur expérimenté assis à côté de vous et comprendre pourquoi un certain test a échoué vous a aidé à mettre rapidement en pratique la théorie de l’architecture du processeur.

    “Je me souviens que quelques diplômés ont été invités à travailler sur un banc de test en assembleur qui impliquait du code SystemVerilog en dessous. Avoir un ingénieur expérimenté assis à côté de vous et comprendre pourquoi un certain test a échoué vous a rapidement aidé à mettre en pratique la théorie de l’architecture CPU. Mais évidemment, vous n’étiez pas limité à travailler avec votre mentor.

    «Je me souviens que ma suite de tests couvrait différentes parties du Cortex-A7, donc je m’adressais à différents ingénieurs et discutais des résultats. Tout le monde était vraiment gentil et ne me traitait pas comme un ingénieur junior. Je parlais au directeur Ingénieurs ou boursiers. Il n’y avait aucune idée d’une échelle à gravir – vous pouviez simplement vous adresser directement à un camarade et lui demander conseil. “

    Au cours des cinq dernières années, Arm est passée d’une institution britannique cotée en bourse à une filiale du conglomérat technologique japonais SoftBank, qui a acquis Arm dans les mois qui ont suivi le référendum sur le Brexit pour 24,3 milliards de livres sterling. L’année suivante, Softbank a vendu une grande partie de la société – 25%, d’une valeur de 6,5 milliards de livres sterling – au Vision Fund d’Arabie saoudite.

    SoftBank et Arm ne semblaient pas être un bon match: le géant japonais était, selon des sources, surpris par les faibles redevances qu’Arm facturait par cœur, et s’attendait à ce qu’il comprenne plus de frais de licence de ses clients. Pendant ce temps, d’autres projets SoftBank n’allaient pas bien, notamment WeWork. Face à la pression financière, SoftBank a annoncé plus tôt cette année qu’elle ferait passer Arm au géant américain des processeurs graphiques Nvidia dans le cadre d’un accord d’une valeur de 40 milliards de dollars. La vente nécessitera l’approbation des régulateurs au Royaume-Uni, en Chine et ailleurs.

    On a l’impression que ce changement de mains, qui a commencé en 2016 et se poursuit encore aujourd’hui, a dilué l’identité britannique d’Arm. Hermann Hauser, qui a cofondé Arm, a exhorté les chiens de garde à bloquer l’acquisition, arguant que cela éroderait la «souveraineté technologique» de Blighty et transformerait Nvidia en un quasi-monopole, détenant une «position dominante dans tous les segments de processeurs».

    C’est le seul aspect que d’autres dans l’industrie craignent également: qu’Arm perde sa position de Suisse de l’industrie des semi-conducteurs, opérant d’une position de neutralité à être sous l’aile de Nvidia.

    Il y a beaucoup de pairs avec lesquels Arm a déjà côtoyé qui ne sont plus là. Gland. Amstrad. Sinclair. Abricot. Ces entreprises jadis fières des années 80 ont toutes disparu. Arm a également pratiquement anéanti MIPS, son rival RISC.

    Arm a vu son architecture de jeu d’instructions faire un tour complet des ordinateurs de bureau, dans les Acorn Archimedes et RiscPC, aux téléphones mobiles, tels que Nokias, Androids et iPhones, en passant par les ordinateurs de bureau, sous la forme d’ordinateurs portables et de Mac M1.

    La façon dont Nvidia gère Arm dictera la façon dont Arm inaugurera son 60e anniversaire. ®

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